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Be Merrie All: Celebraciones navideñas medievales


Al igual que con la apropiación de lugares sagrados paganos por parte de las autoridades cristianas, según lo recomendado por el Papa Gregorio I a San Agustín a fines del siglo VI, hubo una tendencia natural en el mundo cristiano de finales de la Antigüedad y principios de la Edad Media a convertir las festividades paganas previamente bien observadas. a las observancias religiosas recientemente designadas. Por lo general, esto tomaba la forma de imponer los días de los santos en las festividades establecidas, como la celebración de los apóstoles Felipe y Santiago en la fiesta de primavera de Beltane (1 de mayo) o la construcción de días festivos para marcar incidentes en los evangelios como La Presentación de Cristo y la Purificación de la Virgen María en el momento de Imbolc (1 de febrero), que era un festival pagano asociado con la diosa Brígida (más tarde convertida en Santa Brígida).

Fiesta en la Corte Real Francesa (siglo XIV) ( Erica Guilane-Nachez /Adobe Stock )

Fiestas paganas y Cristes Maesse

Esto permitió una transición sociocultural sin problemas, donde se podían mantener arraigados rituales calendáricos, mientras que los significados de esos rituales podían transformarse. Un claro ejemplo de esto en los países celtas y germánicos es la transformación de Samhain (31 de octubre) en la víspera de Todos los Santos y el 1 de noviembre en el Día de Todos los Santos. Samhain era una celebración y conmemoración de los antepasados ​​precristiana en toda Europa, pero en el siglo VIII la Iglesia había requisado la fecha para marcar su propia especial ancestros - los santos martirizados.

Mosaico de Jesús como Christus Sol (Cristo el Sol) en el Mausoleo M en la necrópolis anterior al siglo IV debajo de la Basílica de San Pedro en Roma

Asimismo, la Navidad se convirtió en una superposición cristiana sobre las tradiciones calendáricas anteriores. No hay ninguna sugerencia ni en los evangelios coptos ni en los gnósticos de que Jesucristo nació poco después de la mitad del invierno, pero en el año 220 d.C., el padre de la Iglesia Primitiva, Sexto Julio Africano, había identificado el 25 de diciembre como la fecha en que nació Cristo. Esto fue quizás una apropiación de la muere solis invicti nati (día del nacimiento del sol invicto), la fiesta principal de la Roma pagana para marcar el cambio de año, cuando la luz regresa de la oscuridad. Pero no fue hasta el siglo X que la Navidad se convirtió en una importante celebración litúrgica en Europa, reemplazando a festivales como Yule ( ġēohol) en las tradiciones germánicas, que se remontan al menos al siglo III d.C.

La coronación de Carlomagno en la Navidad del 800 d.C. ayudó a promover la popularidad de la festividad.

La primera mención explícita del festival, Cristes Maesse , en la Inglaterra anglosajona fue en 1038, pero el hecho de que Guillermo el Conquistador eligiera el día de Navidad para su coronación en 1066 sugiere que había sido una fecha importante durante mucho tiempo antes de esta en Inglaterra.


Tradiciones navideñas medievales

Entre las tradiciones paganas que se han convertido en parte de la Navidad se encuentra la quema del tronco de Navidad. Esta costumbre proviene de muchas culturas diferentes, pero en todas ellas, su significado parece residir en la iul o "rueda" del año. Los druidas bendecían un tronco y lo mantenían encendido durante 12 días durante el solsticio de invierno, parte del tronco se guardaba para el año siguiente, cuando se usaba para encender el nuevo tronco de Navidad. Para los vikingos, el tronco de Navidad era una parte integral de su celebración del solsticio, la fiesta de julio en el tronco, tallaban runas que representaban rasgos no deseados (como mala fortuna o mala honra) que querían que los dioses les quitaran.

Wassail proviene de las palabras en inglés antiguo waes hael, que significa "estar bien", "estar sano" o "buena salud". Una bebida fuerte y caliente (generalmente una mezcla de cerveza, miel y especias) se ponía en un tazón grande, y el anfitrión lo levantaba y saludaba a sus compañeros con "waes hael", a lo que ellos respondían "drinc hael, "que significaba" bebe y estar bien ". A lo largo de los siglos, evolucionaron algunas versiones no alcohólicas de wassail.

Otras costumbres se desarrollaron como parte de la fe cristiana. Por ejemplo, las empanadas de carne picada (llamadas así porque contenían carne desmenuzada o picada) se horneaban en tripas oblongas para representar el pesebre de Jesús, y era importante agregar tres especias (canela, clavo y nuez moscada) para los tres obsequios dados a la Niño Jesús de los Magos. Los pasteles no eran muy grandes y se pensó que era una suerte poder comer un pastel de carne picada cada uno de los doce días de Navidad (terminando con la Epifanía, el 6 de enero).


Tribunales navideños medievales y Tudor

AUTOMÓVIL CLUB BRITÁNICO. El popular poema infantil de Milne, `` King John '', retrata al rey sin amigos en la víspera de una Navidad solitaria, reducido a mostrar tarjetas de felicitación andrajosas de temporadas pasadas y preguntándose si, por desgracia, podría contar con recibir incluso un miserable regalo este año. Una forma adecuada para que uno de los monarcas más villanos de la historia pase las vacaciones. pero históricamente muy inexacto. Si hubo una época del año en la que un soberano inglés podía contar con estar rodeado de todos los adornos y adornos de & quot; cariño & quot y & quot; amistad & quot, por muy forzados que pudieran ser, era durante los Doce Días de Navidad, que se extendían desde el 25 de diciembre hasta la Epifanía ( o Duodécima Noche) el 6 de enero.

Uno de los sellos distintivos de la época medieval fue el surgimiento de la corte como centro de influencia política e influencia social. A medida que la nobleza se volvió más culta y mundana, su postura de poder se volvió más sofisticada. Se puso en exhibición una gran tienda, pompa, modales corteses y comportamiento formal. El papel del cortesano evolucionó desde el de secuaz brutal del rey hasta el de manipulador afable, tan dotado en las sutilezas de la ceremonia y el protocolo como en las duras y frías estrategias de la construcción del imperio.

Uno En el centro de esta intrincada red estaba la monarca, el sol brillante alrededor del cual giraba todo lo demás. y rara vez el esplendor de este sol, su capacidad para nutrir o quemar, era tan evidente como lo fue durante las cortes navideñas de las épocas medieval y Tudor. Aquí, bajo el disfraz de devoción, celebración y festividad, el monarca y los más cercanos al trono participaron en casi dos semanas de políticas de poder concertadas: trabajo en red, cabildeo, solicitud de favores y concesión de favores. Es apropiado que una de las formas favoritas de entretenimiento navideño fuera la mascarada. . . en la corte navideña, las maniobras a menudo se disfrazaban, la intriga sub rosa.

Uno Que la Tierra reciba a su Rey.
Con la religión jugando un papel tan vital en la vida de la mayoría de las personas, los gobernantes antiguos podrían hacer algo peor que capitalizar las conexiones simbólicas entre el "reino del reino" y el Rey del Cielo. Al igual que el poderoso Carlomagno antes que él, Guillermo el Conquistador eligió el día de Navidad para su coronación de 1066 como rey de Inglaterra (¿detectamos un tema no tan sutil de "El Salvador viene"?).

La mayoría de los monarcas medievales eligieron el día de Navidad para la tradicional "imposición de manos", un ritual destinado a transferir el poder del rey y la cotización a los afectados por ciertas dolencias de la piel. El uso ceremonial de la Corona de Estado oficial con un halo brillante subrayó aún más la sensación de que el monarca era omnipotente, por encima y más allá de todos los demás mortales.

El día de Año Nuevo de 1511, Catalina de Aragón dio a luz a un hijo. Un extasiado rey Enrique VIII nombró al bebé con su nombre y extendió la corte navideña en Westminster para celebrar el nacimiento con un gran torneo y desfile. ¡Qué diferente habría sido la historia si el príncipe tan esperado hubiera vivido más de siete semanas!


Ven, me dijeron. . .

Naturalmente, una exhibición tan gloriosa no serviría de nada sin una audiencia agradecida. Los monarcas medievales y Tudor se aseguraron de que la casa estuviera abarrotada, convocando no solo a compañeros que proporcionarían una compañía incomparable, sino también a cualquiera con quien el rey o la reina quisieran tener una "pequeña palabra". Una invitación a la corte navideña del soberano era una actuación de mando, una que la nobleza y los parásitos de la corte de menor rango no podían rechazar.

La mayoría no habría considerado la posibilidad de declinar; no solo la familia real se sentiría muy ofendida, sino que la oportunidad de ser parte de las posturas, las redes, las conspiraciones y los chismes era demasiado deliciosa como para perderla. Aun así, las únicas excusas aceptables para un "no show" navideño eran la guerra, las cruzadas, las enfermedades graves y el parto. ¡Ay de aquellos que estiraron un poco la verdad al ofrecer su pesar! La reina Isabel insistió en que sus cortesanos masculinos permanezcan en la corte durante los 12 días de festividades. Más de una mujer noble debe haber pasado la Navidad calentada sólo por su propia ira por haber sido abandonada en favor de la reina.

La diplomacia no pasó a segundo plano durante la temporada navideña. Los monarcas ingleses utilizaban con frecuencia sus cortes navideñas como vehículos para establecer buena voluntad con los dignos de otras naciones. Enrique IV organizó una elaborada justa en los terrenos del torneo en el Palacio de Eltham para el emperador Manuel II de Constantinopla en 1400. Su abuelo, Eduardo III, había festejado a dos enemigos del pasado, el rey David de Escocia y el rey Juan de Francia, con gran estilo en Navidad. 1358. (¡El hecho de que los reyes extranjeros fueran prisioneros e invitados de honor aparentemente hizo poco para amortiguar su alegría!)

Un invitado importante en varias de las cortes navideñas de Enrique VIII estuvo notablemente ausente de las celebraciones formales: Ana Bolena. Aunque el rey ordenó la presencia de la amante Anne durante las vacaciones en Greenwich, durante tres años consecutivos fue relegada a un papel circunscrito y a puerta cerrada. Por el bien de las apariencias, Catalina de Aragón continuó presidiendo las fiestas y fiestas de Enrique durante las vacaciones de 1530.

En 1531, la marea había cambiado a favor de Anne. Aún no reina, sin embargo, fue instalada en los alojamientos de la reina en Greenwich, aunque Henry fue lo suficientemente sensible como para que evitara las celebraciones navideñas formales de la corte. Su quinta Navidad en Greenwich fue otro asunto en 1532 Anne era reina en todo menos en el nombre, presidiendo las festividades de la corte con un exceso tan espectacular que hubo que erigir cocinas temporales en los terrenos del palacio. Se ha especulado que Isabel I fue concebida mientras Enrique y Ana se divertían ese año.

De vez en cuando, los invitados de Navidad se quedaban más tiempo que la bienvenida. Elizabeth, desesperada por deshacerse de su antiguo pretendiente, el duque de Anjou en 1551, trató de apelar a su naturaleza parsimoniosa sugiriéndole que regresara a casa antes de Año Nuevo, evitando así la necesidad de complacerla con un regalo caro. En cambio, le otorgó un broche de ancla con joyas y se quedó hasta febrero. A Elizabeth no le hizo gracia.


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Si los Doce Días de Navidad prepararon el escenario para un gran drama, tenga la seguridad de que los jugadores se vistieron apropiadamente. Las festividades de la temporada navideña brindaron a los swells la oportunidad de sobrecoger a su competencia con sus opulentas galas: compadezca al noble más pobre que tuvo que raspar y pellizcar para mantener una imagen adecuadamente glamorosa. Por supuesto, nadie se atrevería a eclipsar al rey y la reina (vestirse para que sus invitados se sientan cómodos era algo inaudito en este círculo).

Esta era una de las tres veces al año (las otras eran Pascua y Pentecostés) en las que el monarca se ponía la Corona del Estado oficial, un enorme tocado de oro, encargado por Guillermo el Conquistador y modelado según la corona de Carlomagno. El armiño, el pelaje real elegido, le daría al soberano un mayor esplendor.

Para algunos, como Enrique II, conocido por su falta de interés en los adornos externos de la majestad, esto sería suficiente como una declaración de moda. Otros aprovecharon la oportunidad para adoptar una postura similar a la de un pavo real. En 1482, un invitado de Navidad notó que Eduardo IV, un famoso tendedero, entró a grandes zancadas en la corte & quot; vestido con una gran variedad de prendas muy costosas, de un corte bastante diferente a las que se habían visto habitualmente hasta ahora en nuestro reino & quot ;. Enrique VIII y su hija Elizabeth también estuvo constantemente a la altura de la moda.

Ricardo II lo tuvo grave - ¡y justificable! - dudas sobre su primo, Henry Bolingbroke. Un astrólogo le había advertido una vez al rey que un sapo lo `` mataría y lo destruiría ''. Si la predicción parecía ridícula al principio, debió de parecer menos cuando Enrique apareció en la fiesta de Navidad del rey, alegremente ataviado con una túnica bordada con sapos (supongo que no era un tipo de reno). Siempre rápido en la asimilación, Richard no tardó en hacer la nefasta conexión.

La ropa no era la única área donde reinaba la extravagancia. Se esperaba un consumo conspicuo cuando se trataba de obsequios. Los obsequios de Navidad se intercambiaban típicamente el día de Año Nuevo o, ocasionalmente, la Duodécima Noche. Después de una semana de suspenso ("Me pregunto qué trajo Santa este año"), los ansiosos destinatarios estaban listos para las cosas realmente buenas. Por supuesto, los mejores y más grandes regalos debían darse a la familia real.

Nadie parecía en absoluto avergonzado por la posibilidad de que un costoso alijo de placas de oro o plata, un atavío adornado con joyas o una bestia exótica pudieran ser interpretados como un intento de comprar el favor de la realeza. En la Duodécima Noche de 1392, los ciudadanos de Londres, ansiosos por enterrar el hacha con Ricardo II, obsequiaron al rey y a la reina Ana un camello de una joroba y un pelícano, novedades para la colección de animales reales de la Torre de Londres.

Robert Dudley, conde de Leicester, fue uno de los obsequios más exitosos de la era Tudor, prodigando obsequios originales y costosos a Elizabeth año tras año (algo bueno, ya que Glorianna no habría esperado menos). En la primera Navidad de su reinado, se le obsequió con elegantes medias de seda; de ahora en adelante, nunca volvió a usar medias de lana. Dudley también le dio a Elizabeth lo que se cree que es el primer reloj de pulsera del mundo. apropiadamente adornado con brillantes joyas.

Por supuesto, es un placer dar y recibir, especialmente si el destinatario comprende el mensaje oculto. Los monarcas medievales y Tudor otorgaron obsequios a sus favoritos en orden descendente: cuanto más lujoso era el obsequio, mayor era la estima con la que te tenían, o mayor era el favor que el rey estaba a punto de pedir. La entrega de obsequios era una ocasión muy pública y los cortesanos se disputaban un puesto para ver quién había dado o recibido los obsequios más importantes.

Sin embargo, no fue solo la corte la que recibió obsequios reales en Navidad. A lo largo de su reinado, Ricardo II hizo contribuciones significativas a las instituciones religiosas en Navidad, incluida la entrega de las reliquias de los Santos Inocentes a la catedral de York en 1395. Tampoco todos los regalos de Navidad se presentaron en una caja con un lazo; los títulos y los honores eran más raros (pero extremadamente más bienvenidos) tesoros. En 1470, como parte de un programa formal de pacificación entre los que luchaban por York y los partidarios de las citas, Eduardo IV elevó al hijo de John Neville, George, al ducado de Bedford. . . y se comprometió con la princesa Isabel de York (el matrimonio nunca llegó a realizarse), por si acaso.

Deck the Halls: festines y bailes
Aún así, las exhibiciones más extravagantes de exceso durante la temporada navideña tuvieron lugar durante las aparentemente interminables rondas de banquetes, bailes y eventos deportivos organizados para entretener a la multitud de invitados y espectadores durante los Doce Días de Navidad. Esta era la corte en su punto más visible: los plebeyos podían echar un vistazo demasiado raro a la familia real mientras se dirigían a los terrenos del torneo con sus mejores atuendos forrados de piel.

Si tenían suerte, los pobres también podían cenar como reyes, o al menos con sobras de la gran mesa del rey. ¡También eran sobras generosas y ricas! No solo se ofrecían hasta 24 platos en cada banquete, sino que se esperaba que las cocinas reales cocinaran mucho más de lo necesario para estas grandes fiestas, no solo para impresionar a la compañía, sino con el propósito expreso de alimentar a los necesitados cuando el la alegría de la noche había llegado a su fin.

A su vez, la gente del pueblo solía favorecer a la corte con sus propias buenas nuevas. Carolers, malabaristas, mimos, magos, actores, músicos, poetas y bardos llenaron los pasillos y agregarían sus talentos al entretenimiento de la noche. Por lo general, el tribunal encontraba estos tiempos pasados ​​muy divertidos, pero no siempre. El mojigato Enrique VI estaba francamente furioso cuando un grupo de muchachas locales, contratadas por un travieso joven señor, desnudaron sus pechos y procedieron a bailar provocativamente ante el rey y sus hombres. `` ¡Qué pena, qué vergüenza! '', fueron los disparos de despedida de Henry mientras corría hacia sus aposentos privados.

Sin embargo, tales reacciones de zumbido estaban lejos de ser la norma. A pesar de las importantes maquinaciones detrás de escena y las redes políticas que invariablemente tuvieron lugar, la mayoría de los monarcas encontraron tiempo para rejuvenecer sus espíritus durante las celebraciones. Incluso con asuntos de estado que pesaban en su mente, Elizabeth normalmente disfrutaba al máximo de los Doce Días de Navidad, por lo general en Whitehall o Hampton Court. Aunque la reina prefirió pasar el día de Navidad en oración, dio rienda suelta a su lado lúdico para el resto de las fiestas.

Durante muchos años, Lord Robert Dudley estuvo a cargo del entretenimiento navideño de Elizabeth, una tarea que emprendió con gran entusiasmo. Bailes legendarios, mascaradas, cacerías, representaciones teatrales y banquetes se organizaron las veinticuatro horas del día para la reina y sus cortesanos. (Este tipo le habría dado a Martha Stewart una carrera por su dinero). No es de extrañar, por lo tanto, que el & quotSweet Robin & quot de Elizabeth eligiera la Navidad de 1565 para proponer públicamente a la reina. No es menos sorprendente que Elizabeth lo rechazara alegremente.

Elizabeth despreciaba comer en público y tomaba la mayor parte de sus comidas en la privacidad de su cámara privada. En Navidad, haría una excepción, complaciéndose ante los ojos del público con las ricas comidas y dulces de la temporada. (Ser atendido por apuestos jóvenes lores que se arrodillaron a su lado durante la comida podría haber sido su incentivo. ¡Podemos entender el atractivo!)

Familias, enemistades y fidelidad
Las vacaciones pueden ser un momento difícil incluso para las familias más cercanas. Uno solo puede imaginar el trasfondo de las tensiones familiares cuando un monarca convocó a sus familiares más cercanos para una charla estacional junto al fuego.

Fue durante una corte de Navidad en el castillo de Windsor en 1126 cuando el rey Enrique I, que no tenía un heredero varón legítimo, trató de obligar a sus barones a aceptar a su hija Matilde como su sucesora. Las Crónicas anglosajonas informaron que & quot. allí hizo que los arzobispos, obispos, abades y condes de todos los thegns que estaban allí juraran entregar Inglaterra y Normandía después de su muerte en manos de su hija. "Juro que lo hicieron, pero no estaban contentos con eso.

Ninguno de los presentes estaba interesado en estar entre los primeros en deberle lealtad a una mujer. El escenario estaba listo para la sangrienta lucha de 19 años por el trono que desgarró a Inglaterra después de la muerte de Henry. Irónicamente, la resolución final de esa guerra civil, el tratado de paz entre el rey Esteban y el hijo de Matilde, Enrique de Anjou, fue ratificado el día de Navidad en Westminster en 1153.

Tener la corona asegurada fue el final de un capítulo para Enrique de Anjou; el siguiente fue mantener esa corona. Su reinado estuvo plagado de levantamientos filiales y rebeliones, a menudo dirigidas por su esposa, Leonor de Aquitania. Henry mantuvo a raya la influencia de mamá manteniéndola encarcelada durante 16 años, pero reconoció que su ausencia de la mesa de Navidad en 1184 frenaría el espíritu navideño necesario para inducir a sus hijos Geoffrey, Richard y John a unirse en una promesa. de fidelidad. En un verdadero momento León en invierno, la familia amorosa se reunió el tiempo suficiente para que se ofrecieran reconciliaciones, se establecieran herencias y se hicieran promesas (¿crees que alguien notó los dientes apretados y los dedos cruzados?)

Todo el mundo sabe que la Navidad es una época para los niños. Suponemos que eso facilitó que los hijos adultos de Eduardo III se comprometieran, ante multitudes de nobles reunidos, a aceptar pacíficamente a Ricardo de Burdeos, de 10 años, hijo de su hermano muerto el Príncipe Negro, como heredero al trono en su lugar. Después de todo, es mejor dar que recibir, ¿verdad? (Bueno, tal vez no cuando el regalo es una corona). En algunas ocasiones, eran los propios padres, no la nobleza o los aspirantes al trono, quienes tenían que estar convencidos de la dignidad de su heredero.

No fue hasta la Navidad de 1406 que Enrique de Monmouth, mucho más allá de su mayoría de edad, fue finalmente admitido en el consejo de su padre, el primer gesto significativo que hizo Enrique IV para reconocer la disposición de su hijo a heredar la Corona. Seis Navidades más tarde en Eltham, con la muerte inminente, el rey convocó al príncipe Hal a su lado y elaboró ​​una estrategia para asegurar que la rivalidad entre hermanos entre el futuro Enrique V y su hermano Thomas de Woodstock no amenazaría la sucesión.

¡Escuchar con atención! Heraldos del Rey
Como las coronaciones están tan escritas y ligadas a la tradición, a menudo no era hasta la próxima gran reunión de la corte, generalmente la Navidad inmediatamente posterior a una coronación, que el monarca tenía la oportunidad de flexionar sus músculos de una manera que definiría el estilo. de su reinado.

Por supuesto, para Guillermo el Conquistador, la distinción era discutible, pero eligió otra corte navideña inglesa para anunciar una de las decisiones más profundas y de mayor alcance de su reinado. En 1085 en Gloucester, el Bastardo encargó el primer censo nacional de Inglaterra de todos los terratenientes y sus propiedades, una obra de enorme alcance conocida en la historia como el Libro de Domesday.

Para Enrique III, la espera entre su coronación a los nueve años y su primera Navidad oficial como monarca adulto debió parecerle insoportablemente larga. A pesar de la sensata guía de su protector, William Marshal, el descontento y las críticas políticas fueron desenfrenadas en la corte en los días anteriores a la Navidad de 1223.

En Northampton, el joven Enrique tomó el asunto en sus propias manos, finalmente asumió la posesión del sello real y se declaró a sí mismo como el verdadero y total rey. Llegó al castillo el 23 de diciembre, según una fuente contemporánea, con `` tantos obispos, condes, barones y caballeros armados, ni en los días del padre (del rey), ni después, se sabe que una fiesta de este tipo se celebre en Inglaterra. '' Los rumores fueron acallados, aunque solo sea por un tiempo muy breve.

No es sorprendente que las controversias religiosas del día ocuparon un lugar central durante la primera Navidad de Isabel en Whitehall en 1558. A pesar de las órdenes específicas de la reina en sentido contrario, el obispo de Carlise procedió a elevar la Hostia durante la celebración de la Misa, un símbolo de transubstanciación, que a los protestantes les resultaba desagradable. La nueva reina irrumpió en su capilla en lugar de ser sometida a las costumbres papistas. Dos días después, emitió su primera proclamación sobre asuntos religiosos, declarando que partes específicas de la misa se hablaran en inglés (en lugar de latín) y prohibiendo todos los sermones hasta que el parlamento pudiera abordar más el tema.

`` ¡Oh, no deberías haberlo hecho! '' Conspiraciones y saqueos
Es posible que se hayan convocado treguas en el campo de batalla durante la estadía navideña, pero en la corte, la paz y el bienestar físico no eran necesariamente un regalo. Se podría suponer que con tanta gente de tanta importancia cerca del rey, la temporada de vacaciones no sería el mejor momento para intentar un secuestro o asesinato real (y difícilmente de acuerdo con el espíritu navideño, podríamos agregar). Sin embargo, estos terribles acontecimientos apenas se evitaron varias veces durante los siglos XIV y XV.

El código de caballería pedía una tregua de batalla de 12 días durante las vacaciones de Navidad. Sin embargo, tales sutilezas no siempre se observaron. Uno de los enfrentamientos más tempranos y sangrientos de la Guerra de las Rosas tuvo lugar durante la temporada navideña. Fue el 30 de diciembre de 1460, en la batalla de Wakefield, que Richard, duque de York y su hijo, el conde de Rutland, perdieron la vida en la batalla contra las fuerzas de Lancaster. Sus cadáveres estaban horriblemente contaminados, lo que cambió temporalmente el sentimiento a favor de los yorkistas. En otras ocasiones, las treguas se utilizaron productivamente. El Papa Benedicto XVI usó la tregua de 1337 para negociar un tratado de paz importante (aunque de corta duración) entre Eduardo III y el rey de Francia.

La primera Navidad de Enrique IV en Windsor en 1399 llevó al rey y a sus hijos peligrosamente cerca de ser asesinados. Los nobles partidarios del recientemente depuesto Ricardo II tenían como objetivo restaurarlo al trono y recuperar su influencia en la corte en el proceso. Uno de los conspiradores, el conde de Rutland, tuvo un cambio de opinión de último minuto: los condes de Salisbury, Gloucester, Exeter y Surrey fueron inmediatamente arrojados a tierra, linchados y decapitados. Tampoco fue esta la última vez que Henry tuvo que preocuparse por quién podría haber clavado el wassail. En 1403 abundaban los rumores de un segundo complot de asesinato, este de Edward, duque de York, que tendría lugar durante la celebración navideña del Eltham Palace. La advertencia anticipada y la falta de evidencia ponen fin a todo el problema, al menos en la superficie.

Eltham también fue el punto focal de un intento peligroso, y afortunadamente frustrado, de infligir un daño mortal a Enrique V durante el apogeo de la rebelión Lollard. Dirigido por el antiguo compinche y compañero de Henry, Sir John Oldcastle, el plan era pasar de contrabando a varios rebeldes hostiles, disfrazados de mimos, a la presencia del rey.

Los rebeldes iban a secuestrar al rey y pedirle rescate hasta que se cumplieran sus demandas religiosas. Aunque la trama fue expuesta mucho antes de las vacaciones y Oldcastle fue encarcelado en la Torre, no impidió que un desafortunado (nos atrevemos a decir & quot; desprevenidos & quot) grupo de lolardos dedicados intentara ejecutar el plan, independientemente. Fueron capturados y tratados con dureza. Oldcastle, sin embargo, logró escapar de la Torre y huir hacia Gales.

Se cree que el farol y chapucero de Shakespeare Sir John Falstaff, fundamental para Enrique V y Enrique V, se basó en el personaje de Sir John Oldcastle.

Fue el día de Año Nuevo de 1593 cuando el conde de Essex descubrió un complot contra Elizabeth, que involucraba a su médico personal, Roderigo López. Aunque fue anfitriona de un baile hasta la una de la madrugada, su mente debió estar consumida por la traición de López y su posterior arresto. La reina, sin embargo, tenía sus propias hazañas navideñas oscuras que expiar: fue en 1586, mientras guardaba la Navidad en Greenwich, cuando Isabel redactó la orden formal para la ejecución de su prima Mary Stuart; concedida, no la firmó hasta febrero.

Quizás el evento más trágico resultante de las intensas pasiones de la temporada es el infame asesinato de Thomas a Becket en 1170. Aunque las tensiones habían sido abundantes entre el monarca y el arzobispo de Canterbury durante años, el incendiario sermón de Becket desde el púlpito de la catedral de Canterbury la mañana de Navidad parece haber sido la gota que colmó el vaso para Enrique II. En un estallido de temperamento típico de Plantagenet, el rey escupió las fatídicas palabras: `` ¿Nadie me librará de este sacerdote turbulento? ''. Cuatro caballeros que asistieron a la corte de Enrique aprovecharon la oportunidad para hacer realidad el deseo navideño de su señor feudal. Cabalgando desordenadamente desde la costa hasta Canterbury, entraron en la Catedral el 29 de diciembre y asesinaron a sangre fría a Becket en el crucero norte de la Catedral. No fue un Feliz Año Nuevo para ninguno de los involucrados: Henry sufrió las horribles consecuencias de su arrebato durante el resto de su reinado.

No hay lugar como el hogar para las vacaciones
Tres de los palacios navideños favoritos, Windsor, Westminster y Eltham, todavía se pueden visitar hoy. Sin embargo, de ninguna manera eran los sitios exclusivos de las cortes navideñas medievales y Tudor. Si se estaban gestando problemas en un puesto avanzado del reino, la familia real y todo su séquito se embarcarían en un arduo viaje invernal para celebrar la temporada en un lugar más estratégico (o defensivo).

Tan intensas fueron las tensiones de las Guerras de las Rosas durante diciembre de 1467, que Eduardo IV aseguró su seguridad rodeándose de un guardaespaldas de 200 ayudantes de cámara y arqueros seleccionados personalmente mientras viajaba a Coventry para celebrar la Navidad. Como precaución adicional, ordenó a su engañoso hermano George, duque de Clarence, que se divirtiera con él en Coventry.

Las Navidades fuera de casa tampoco eran necesariamente alegres. Leonor de Aquitania pasó cualquier número en circunstancias reducidas durante sus años de confinamiento forzado. A veces, sus hijos la visitaban con frecuencia, no. Eduardo III pasó más de lo que le correspondía en invierno y quothols en una miseria fría y húmeda en los campos de batalla de Francia. Y, en un escenario trágicamente premonitorio, Ricardo II pasó 1387 como un prisionero virtual en la Torre de Londres, se piensa que esta puede haber sido su "primera" declaración, frustrada debido a la falta de apoyo de Juan de Gaunt.

Condenar la temporada navideña por su declive hacia un comercialismo burdo se había convertido en una parte tan importante de la lengua vernácula navideña actual como los "saludos de la temporada". Nos preguntamos: ¿Fueron realmente más admirables los días de las antiguas Navidades, con sus excesos e intrigas reales? Creemos que no. (¡Pero no podemos evitar pensar que, a su manera extraña, fueron mucho más divertidos!)

Sarah Valente Kettler y Carole Trimble son las historiadoras aficionadas. Además de su guía de Londres medieval y Tudor publicada recientemente, Guía del historiador aficionado al Tudor y el Londres medieval, los autores acaban de terminar el segundo libro de la serie Amateur Historians, Day Trips to the South of London (publicado por Capital Books en enero de 2002). Actualmente están investigando los sitios medievales y Tudor al norte de su ciudad favorita.


Clement Clarke Moore y La noche antes de Navidad

Quizás el poema más conocido en inglés es "Una visita de San Nicolás", o como a menudo se le llama, "La noche antes de Navidad". Su autor, Clement Clarke Moore, un profesor propietario de una finca en el lado oeste de Manhattan, habría estado bastante familiarizado con las tradiciones de San Nicolás seguidas a principios del siglo XIX en Nueva York. El poema se publicó por primera vez, de forma anónima, en un periódico de Troy, Nueva York, el 23 de diciembre de 1823.

Al leer el poema hoy, se podría suponer que Moore simplemente retrató las tradiciones comunes. Sin embargo, en realidad hizo algo bastante radical al cambiar algunas de las tradiciones y al mismo tiempo describir características que eran completamente nuevas.

Por ejemplo, la entrega de regalos de San Nicolás habría tenido lugar el 5 de diciembre, la víspera del Día de San Nicolás. Moore trasladó los eventos que describe a la víspera de Navidad. También se le ocurrió el concepto de “St. Nick ”tiene ocho renos, cada uno con un nombre distintivo.


Vacaciones en la época isabelina

Durante la era isabelina (1558-1603 d. C.), las personas de todas las clases esperaban con ansias las numerosas fiestas y festivales que se ofrecían durante todo el año. La gran mayoría de los días festivos también eran conmemoraciones religiosas y la ley exigía la asistencia al servicio. Still, the feasts that accompanied many of these 'holy days' were anticipated with pleasure, and many secular traditions began to appear alongside them such as playing football on Shrove Tuesday and giving gifts to mothers on the third Sunday before Easter. Holidays were also an opportunity to visit towns for a local fair or even travel further afield. The Elizabethan period was the first time the idea of a Grand Tour of Europe caught on amongst the rich, seen as a way to broaden a young person's horizons and round off their general education.

Holy Days

The concept of an extended holiday as a period of rest from work is a relatively modern idea. Throughout the Middle Ages, the only time a worker had off work was Sundays and holy days, that is days established by the Church to celebrate a religious matter such as the life of a particular saint or such events as the birth of Jesus Christ at Christmas and his resurrection at Easter. In the 16th century CE, these holy days became known by the now more familiar and wholly secular term, 'holidays'. The Elizabethan period was also the first time that such religious holidays came to be associated less with Church services and more to do with taking a 24-hour break from everyday life and, if possible, enjoying a little better quality of food and drink than one usually consumed. However, it is to be remembered that attendance at church on the main holy days was still required of everyone by law.

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In the second half of the 16th century CE, there were 17 principal holy days recognised by the Anglican Church, some of which, as today, moved particular dates depending on the lunar calendar. These holy days, and their celebratory or commemorative purposes, were:

  • New Year's Day (1 Jan) - the Circumcision of Jesus Christ.
  • Twelfth Day (6 Jan) - the Epiphany when the Magi visited Jesus.
  • Candlemas (2 Feb) - Feast of the Purification of Mary.
  • Shrovetide/Shrove Tuesday (between 3 Feb & 9 Mar) - the last day before the fasting of Lent.
  • Ash Wednesday (between 4 Feb & 10 Mar) - First day of Lent, the 40-day fast that leads up to Easter.
  • Lady Day (25 Mar) - Annunciation of Mary and considered the first day of the calendar year in England (when the year number changed).
  • Easter (between 22 Mar & 25 Apr) - the Resurrection of Christ and including nine days of celebration.
  • May Day (1 May) - commemorating St. Philip and Jacob but also considered the first day of summer.
  • Ascension Day (between 30 Apr & 3 Jun) - Ascension of Christ and a major summer festival.
  • Whitsunday (between 10 May & 13 Jun) - Pentecost when Christ visited the apostles.
  • Trinity Sunday (between 17 May & 20 Jun) - Feast day of the Trinity.
  • Midsummer Day (24 Jun) - also commemorates John the Baptist.
  • Michaelmas (29 Sep) - marks the end of the harvest season and commemorates the Archangel Michael.
  • All Hallows/Hallowtide (1 Nov) - the feast of All Saints (Hallows).
  • Accession Day (17 Nov) - commemorates Elizabeth I of England's accession.
  • Saint Andrew's Day (30 Nov) - commemorates St. Andrew.
  • Christmas (25 Dec) - the birth of Jesus Christ.

Holiday Traditions & Customs

One might also add Saint George's Day (23 Apr) to the list, which saw the feast of England's patron saint but which was not an official holiday. Besides all of the above, local churches and more traditional-Catholic-sympathetic ones would have celebrated on other days too, especially to commemorate various additional saints and the local patron saint of a town or village. The English Reformation, and especially the Puritan movement, toned down the more showy elements of Catholic celebrations. For example, the impressive procession of candles for Candlemas was largely abandoned. In contrast, various secular traditions came to be associated with these particular holy days. For example, it was customary to give gifts on New Year's Day, have a big get-together involving pancakes and football on Shrove Tuesday (the origins of Mardi Gras), or organise bonfires on Midsummer's Day. During Lent, a Jack-a-Lent effigy was put up and pelted by passers-by with stones, perhaps to ease the frustration of a more limited diet during that period (even if many no longer followed it rigorously). Also during Lent, on the third Sunday before Easter, people traditionally visited or gave gifts to their mothers (hence the modern Mother's Day). The Thursday before Easter, Maundy Thursday, was a time to give charity to those in need.

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Both May Day and Whitsunday were an opportunity to hold major summer festivals with feasts, dancing, and plays. Feasts were a major part of holy days and, no doubt, the part most looked forward to by many people. Connected with this fact is the need for preparation time, which is why many holidays came to have their own preceding 'Eve', like Christmas Eve, today's lone survivor. The first step in the preparation was to fast on this eve (usually the evening only), typically avoiding meat. The second step was to prepare the marvellous dishes to be eaten on the big day itself, like the traditional goose eaten on the day of Michaelmas.

Another reason to look forward to holy days was the holding of fairs. Many towns held at least one fair each year, usually in the summer months but sometimes as late as November. A fair could last for one or several days. Here there were agricultural shows, travelling performers of all kinds, plays were put on, military displays were organised, and dances were held. There was, too, the chance to buy goods brought in from travelling merchants from across the country and even abroad such as the wine merchants.

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Pascua de Resurrección

Then, as now, two holidays stood out for their particularly abundant celebrations, and these were Easter and Christmas. Easter was the most important celebration of the whole year, and by Elizabeth's reign, it had established itself on the first Sunday after the first full moon to appear on or after 21 March. By the time Easter arrived, traditionalists were absolutely ready to celebrate it because they had been fasting for the 40 days of Lent which preceded it. Religious celebrations actually began the week before Easter Sunday on Palm Sunday (the day Jesus entered Jerusalem), although after the Reformation, people no longer brought palm fronds to church on that day. School children were happy, too, as they had two weeks off for the Easter holiday.

Everyone attended church on Easter Sunday, as noted above, and it was the one sure time of the year when even the less-enthusiastic Christians took communion. Priests often kept records of who attended the service in an Easter Book (taking communion at least three times a year was another legal requirement for Elizabeth's subjects). Feasts were held which, of course, offered all kinds of dishes using much-longed-for meat and sweet things. With the reduction in Catholic traditions, there was something of a return to ancient pagan customs, the time of year being spring and so it had always been associated with fertility. Accordingly, eggs and rabbits now make their re-appearance alongside the Christian Easter traditions.

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Navidad

The countdown to Christmas, advent, began on the Sunday closest to 30 November, St. Andrew's Day. Advent was originally meant to be a period of fasting but was becoming less strictly adhered to as the years went by. The holiday itself began on 25 December and lasted 12 days until 6 January. School children had another two weeks off at this time of year. In the Middle Ages, the eve of the 6th, Twelfth Night, witnessed the most important celebrations of the holiday as it was also associated with mid-winter but now the 25th was taking over as the biggest feast day of this holiday period. Homes were decorated with holly, mistletoe, and ivy, while a Yule log was burned over the entire holiday. Special dishes were prepared using more expensive than usual ingredients, especially pies and spiced fruitcakes. Nuts and oranges were other rarities to be enjoyed at this time of year, as was spiced ale known as wassail, and, of course, there was lots of dancing, music, and games.

A Rest From Social Norms

Holidays were not only a break from the usual toil but were often, too, a welcome chance to relax social rules. Such games as reversing the roles of the sexes, making a commoner 'king of the feast' or young apprentices roaming the streets enforcing the laws on their elders were the source of much hilarity. So, too, were the opportunities to drink and be merry, often to excess. However, as the historian J. Morrill points out, "Festive licence, while seemingly transgressing social boundaries, served in reality to underscore expectations about the appropriate behaviour demanded in everyday life" (199). Holidays were but a temporary and all-too-short break from normality. In addition, feasts and celebrations often only emphasised the wide gap between the haves and have-nots. Further, the rich were reinforced in their superior position by the expectation that they display their wealth and feelings of charity by giving to the poor and paying a greater share of the costs of community celebrations.

Travel & the Grand Tour

Although using holidays to travel far and wide and visit new places was hardly a common practice, the Elizabethan period did see the beginnings of this habit. Holy days had always been an opportunity for pilgrims to visit important religious sites, perhaps to see for themselves a holy relic safeguarded in a local church or monastery. There were now, though, more and more instances of travel purely for secular purposes, that is seeing new sights and generally having a good time. Noted attractions in the Elizabethan period were the Golden Hind, sailed by Sir Francis Drake around the world in 1577-80 CE and moored in London or the Tower of London with its Crown Jewels and famous armouries.

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Unfortunately, there was no official road system in England in the 16th century CE, most roads were mere dirt tracks, and bridges were often a liability, assuming they had survived the last heavy rains. Consequently, Elizabethan travellers rarely moved around in comfort or at any great speed. Private horse carriages did exist and could be hired by the well-off. Most people preferred simply riding a horse, when around 80 kilometres (50 miles) could be covered in a day. Rivers provided another alternative to the bumpy country roads. For overnight stops, there were taverns (accommodation and only wine served) or inns (accommodation, food and drinks of all kinds served). Unfortunately, there were dangers on the road such as highwaymen, who might have been tipped off by staff working in the inn one had just spent the night at.

Although most travellers would have considered a trip to the annual fair in their local town a major expedition, the richer Elizabethans did begin the tradition of the Grand Tour which became so popular in later centuries. The idea of the Tour was that (especially young) people should spend some months travelling in Continental Europe, visiting the ruins of antiquity and more contemporary Renaissance highlights in order to improve their general education and broaden their outlook on life. Italy, France, and Spain were the most popular destinations. Often not just a sightseeing tour, participants learnt a language or two and spent time with noted teachers of such subjects as art, law, astrology, or even gardening. The Grand Tour was, then, considered ideal training for those interested in a career in politics and diplomacy. It is also undoubtedly true that many young men fled England because of bad debts, to escape problems with the authorities, or simply to satisfy their thirst for adventure and find a new life where every day was a holiday.


Saturnalia: the origins of the debauched Roman ‘Christmas’

It is today associated with decorations, gift-giving and indulgence. But how did the Romans celebrate during the festive season? Dr Carey Fleiner, senior lecturer in classical and medieval history at the University of Winchester, looks back at Saturnalia, the Roman mid-winter "festival of misrule".

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Published: December 1, 2020 at 6:00 pm

What was Saturnalia, and how was it celebrated?

It was the Romans’ mid-winter knees up, a topsy-turvy holiday of feasting, drinking, singing in the street naked, clapping hands, gambling in public and making noise.

A character in Macrobius’s Saturnalia [an encyclopedic celebration of Roman culture written in the early fifth century] quotes from an unnamed priest of the god Saturn that, according to the god himself, during the Saturnalia “all things that are serious are barred”. So while it was a holy day, it was also very much a festive day as well.

The ordinarily rigid and conservative social restrictions of the Romans changed – for example, masters served their slaves during a feast and adults would serve children, and slaves were allowed to gamble. And the aristocracy, who usually wore conservative clothes, dressed in brightly coloured fabrics such as red, purple and gold. This outfit was called the ‘synthesis’, which meant ‘to be put together’. They would ‘put together’ whatever clothes they wanted.

People would also wear a cap of freedom – the pilleum – which was usually worn by slaves who had been awarded their freedom, to symbolise that they were ‘free’ during the Saturnalia.

People would feast in their homes, but the historian Livy notes that by 217 BC there would also be a huge public feast at the oldest temple in Rome, the Temple of Saturn. Macrobius confirms this, and says that the rowdy participants would spill out onto the street, with the participants shouting, “Io Saturnalia! " the way we might greet people with ‘Merry Christmas!’ or ‘Happy New Year!’

A small statue of Saturn might be present at such feasts, as if Saturn himself were there. The statue of Saturn in the temple itself spent most of the year with its feet bound in woolen strips. On the feast day, these binds of wool wrapped around his feet were loosened – symbolising that the Romans were ‘cutting loose’ during the Saturnalia.

People were permitted to gamble in public and bob for corks in ice water. The author Aulus Gellius noted that, as a student, he and his friends would play trivia games. Chariot racing was also an important component of the Saturnalia and the associated sun-god festivities around that time – by the late fourth century AD there might be up to 36 races a day.

We say that during Christmas today the whole world shuts down – the same thing happened during the Saturnalia. There were sometimes plots to overthrow the government, because people were distracted – the famous conspirator Cataline had planned to murder the Senate and set the city on fire during the holiday, but his plan was uncovered and stopped by Cicero in 63 BC.

Saturnalia was described by first-century AD poet Gaius Valerius Catullus as “the best of times”. It was certainly the most popular holiday in the Roman calendar.

Where does Saturnalia originate?

It was the result of the merging of three winter festivals over the centuries. These included the day of Saturn – the god of seeds and sowing – which was the Saturnalia itself. The dates for the Saturnalia shifted a bit over time, but it was originally held on 17 December.

Later, the 17th was given over to the Opalia, a feast day dedicated to Saturn’s wife – who was also his sister. She was the goddess of abundance and the fruits of the earth.

Because they were associated with heaven (Saturn) and Earth (Opalia), their holidays ended up combined, according again to Macrobius. And the third was a feast day celebrating the shortest day, called the bruma by the Romans. The Brumalia coincided with the solstice, on 21 or 22 December.

The three were merged, and became a seven-day jolly running from 17–23 December. But the emperor Augustus (who ruled from 27 BC–AD 14) shortened it to a three-day holiday, as it was causing chaos in terms of the working day. Later, Caligula (ruled AD 37–41) extended it to a five-day holiday, and by the time of Macrobius (early fifth century) it had extended to almost two weeks.

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As with so many Roman traditions, the origins of the Saturnalia are lost to the mists of time. The writer Columella notes in his book about agriculture (De Re Rustica, published in the early first century AD) that the Saturnalia came at the end of the agrarian year.

The festivities fell on the winter solstice, and helped to make up for the monotony of the lull between the end of the harvest and the beginning of the spring.

Were gift-giving and decorations part of Saturnalia?

Saturnalia was more about a change in attitudes than presents. But a couple of gifts that were given were white candles named cerei and clay faces named sigillariae. The candles signified the increase of light after the solstice, while the sigillariae were little ornaments people exchanged.

These were sometimes hung in greenery as a form of decoration, and people would bring in holly and berries to honour Saturn.

Was Saturnalia welcomed by everyone?

Not among the Romans! Seneca (who died in AD 62) complained that the mob went out of control “in pleasantries”, and Pliny the Younger wrote in one of his letters that he holed up in his study while the rest of the household celebrated.

As might be expected, the early Christian authorities objected to the festivities as well.

It wasn’t until the late fourth century that the church fathers could agree on the date of Christ’s birth – unlike the pagan Romans, Christians tended to give no importance to anyone’s birthday. The big day in the Christian religious calendar was Easter.

Nevertheless, eventually the church settled on 25 December as the date of Christ’s nativity. For the Christians, it was a holy day, not a holiday, and they wanted the period to be sombre and distinguished from the pagan Saturnalia traditions such as gambling, drinking, and of course, most of all, worshipping a pagan god.

But their attempts to ban Saturnalia were not successful, as it was so popular. As late as the eighth century, church authorities complained that even people in Rome were still celebrating the old pagan customs associated with the Saturnalia and other winter holidays.

Dr Carey Fleiner is senior lecturer in classical and medieval history at the University of Winchester

This article was first published by HistoryExtra in 2013


Anglo-Saxon Christmas

If you’re anything like me, you’ll be looking forward to overindulging in food and drink throughout the coming Christmas period. Living, as we are, in the post-Victorian period, our notion of Christmas is inevitably informed by Charles Dickens and his peers, who solidified the modern version of Christmas as a time of generous gift-giving, charity, and copious food and drink. But, as the presence of ghosts in many of Dickens’s Christmas stories indicates, the modern idea of Christmas is also a time for reflection on the past. As an Anglo-Saxonist, I naturally think back to the early medieval period, and recently asked myself, how did they celebrate Christmas? Christmas is, after all, an Anglo-Saxon word – Cristesmæsse, a word first recorded in 1038 – and so would there be any resemblance to Christmas in 2016? The surprising results of my investigation are presented below.

Madonna and Child, Book of Kells, Folio 7v – 8th century

The precise date of Christ’s birth was decided as 25th December by Pope Julius I in the fourth century, long before the Anglo-Saxon invasion of England. The original Germanic invaders – Angles, Saxons, and Jutes – were not Christian, but were still engaged in celebrations on the 25th December. According to Bede, writing in the eighth century:

‘They began the year with December 25, the day we now celebrate as Christmas and the very night to which we attach special sanctity they designated by the heathen mothers’ night — a name bestowed, I suspect, on account of the ceremonies they performed while watching this night through. (De temporum ratione)’.

This was the festival known as Yule, still celebrated by Neo-Pagans across the world, and remembered indirectly by those indulging in a Yule Log this Christmas. Whilst details of the festival – like almost all aspects of Anglo-Saxon paganism – are murky, we can still pick out a few details from Bede’s account of the celebration.

The festival has some association with fertility and, as Bede implies with characteristic moral reticence, possibly involved ceremonial copulation. We can see here a link between Yule and Christmas: the pagans were celebrating birth, just as Jesus’s birth from Mary, a mortal woman, is celebrated by Christians on the same day. This common aspect to Yule and Christmas is important to observe: a mandate of the early Roman church, converting the pagans of Europe, was to pursue a policy of continuity, to ease the change from one religion to another amongst the recent converts. As such, deciding on 25th December as the date of Christ’s birth was a tactical ploy by the Roman Church.

The need for evolution rather than revolution in the conversion of pagans was specifically mentioned by Pope Gregory the Great in his instructions to the missionaries he sent to convert the Anglo-Saxons in 597. Speaking of the recycling of pagan religious sites, he explained: ‘we hope that the people, seeing that their temples are not destroyed, may abandon their error and, flocking more readily to their accustomed resorts, may come to know and adore the true God’. As well as in the implicit association of Yule and Christmas, we can see this process of adoption in the many ancient churches built on the sites of pagan shrines and incorporating the Yew tree, a sacred object to the pagans.


Escomb Saxon Church, © Andrew Curtis

So, with the date of Christmas decided, and old festivals rebranded (though, of course, with less sex), what did the post-597 Anglo-Saxons do at Christmas? The first thing to note is that Christmas did not have the same importance in the church calendar as it does today. Far more important to the Anglo-Saxon Church was the festival of Easter, the celebration of Christ’s death and resurrection.

Christmas gradually grew in importance from the time of Charlemagne, the great Frankish king, who was crowned Holy Roman Emperor on Christmas Day 800 at St. Peter’s Basilica, Rome. Nevertheless, there were established Christmas traditions by this time, which were continued through the Anglo-Saxon period. The fullest account of Anglo-Saxon Christmas is given by Egbert of York (d. 766), a contemporary of Bede: ‘the English people have been accustomed to practise fasts, vigils, prayers, and the giving of alms both to monasteries and to the common people, for the full twelve days before Christmas’.

Whilst the requirement for fasting couldn’t be further from the more secular 21st century Christmas traditions of ceaseless gluttony, we can see the rudiments of later festive customs. Firstly, the more overt religious significance of the date – ‘vigils [and] prayers’ – is in part reflected in the modern day, when many people’s sole (begrudging) visit to church occurs on Christmas Eve or Christmas Day itself. Perhaps most interesting in this early iteration of the Christmas period is Egbert’s mention of alms-giving, in which we can see the predecessor of modern Christmas presents, a tradition probably started in imitation of the Three Wise Men bringing the infant Christ Gold, Frankincense, and Myrrh. Alms were charitable relief given to the poor, without expectation of payment. Although we are now more indiscriminate in our festive gift-giving, and rarely take socio-economics into the equation, this is the start of the tradition of Christmas presents. We can link, also, the traditional festive fundraising of organisations such as the Salvation Army to Egbert’s discussion of charitable acts at Christmas.


The final Saxon Christmas tradition we can reconstruct is the Christmas holiday. Alfred the Great was greatly influenced by the Frankish Court – his stepmother, Judith, was great-granddaughter of Charlemagne – and seems to have shared their view of the importance of Christmas as a festival. In one of Alfred’s laws, holiday was strictly to be taken by all but those engaged in the most important of occupations from Christmas Day to Twelfth Night. It has been suggested that Alfred’s rigorous observance of his own law left him vulnerable to his Viking adversaries, who defeated him in battle on 6th January, 878: the day after Twelfth Night. Based on what we have already discussed, we can assume this was not because of overindulgence in food and drink. Christmas Day and Boxing Day are still bank holidays today, and schoolchildren around the country enjoy a similar length of break at Christmas to Alfred’s Saxon subjects.

So, Christmas for the Anglo-Saxons was a mixed-bag. Although most were given almost a fortnight off work, they were expected to fast for the period, and only poorer members of society would be given any presents. Nevertheless, in a time when economic hardship was the norm, and most people had to work painfully long hours in the fields, the Christmas holiday would be a time for celebration, and it is no wonder people were in a charitable mood. It is easy to see how the traditions of charity, rest and gift-giving developed into the unrestrained indulgence of today. Gesælige Cristesmæsse!


12 Days of Christmas

During the four weeks leading up to Christmas Day (known as Advent), most people observed a period of fasting up to and including Christmas Eve. Then the celebrations began, and continued for 12 days, from December 25 to January 6. The three biggest celebrations fell on Christmas Day, New Year’s and Epiphany, or Twelfth Night, on January 6, which honors the arrival of the three kings or three wise men (Magi) to see the baby Jesus.

Though people in Tudor times marked the beginning of the year on March 25 (when they held the Feast of the Annunciation), celebrating and exchanging gifts on January 1 was a holdover from Roman times, when that date was considered the beginning of the year. All work (except taking care of animals) would stop during the 12-day stretch, as everyone from laborers to noblemen devoted themselves to the enjoyment of the Christmas season. Work began again on the first Monday after Twelfth Night, known as Plough Monday.

Wassail, an English hot mulled punch, being brought house to house during the Christmas season.


Saturnalia 

In Rome, where winters were not as harsh as those in the far north, Saturnalia𠅊 holiday in honor of Saturn, the god of agriculture—was celebrated. Beginning in the week leading up to the winter solstice and continuing for a full month, Saturnalia was a hedonistic time, when food and drink were plentiful and the normal Roman social order was turned upside down. For a month, enslaved people were given temporary freedom and treated as equals. Business and schools were closed so that everyone could participate in the holiday&aposs festivities.

Also around the time of the winter solstice, Romans observed Juvenalia, a feast honoring the children of Rome. In addition, members of the upper classes often celebrated the birthday of Mithra, the god of the unconquerable sun, on December 25. It was believed that Mithra, an infant god, was born of a rock. For some Romans, Mithra’s birthday was the most sacred day of the year.


Merry Saturnalia and a happy Sol Invictus day

The most obvious precursor was the wild and madcap Roman festival called Saturnalia. Running for several days in early to mid-December, and held in honour of the god Saturn, this has become one of the most notorious shindigs in history, and with good reason. Never mind board games, charades and kipping on the sofa at 4pm – the Romans marked the winter festivities with raucous parties, rampant gambling and turning all social norms upside down.

This even meant servants and slaves were allowed to take control, with their masters even serving them feasts and following their orders. They were also allowed to openly criticise those in power, making Saturnalia an annual flowering of free speech and cheeky satire. All in all, Saturnalia had all the hype and excitement we associate with Christmas today. As the Roman writer, Seneca reported, “It is now the month of December, when the greatest part of the city is in a bustle… Loose reins are given to public dissipation, everywhere you may hear the sound of great preparations'. Interestingly, the festivities also saw houses decked out in greenery, and gifts were exchanged.

Saturnalia is a classic example of a winter solstice festival, one of many which have evolved in different cultures to bring good cheer in the season of long nights, and to mark the sense a sense of renewal and rejuvenation. In 274 AD, long after Saturnalia was already a thing, the Romans established yet another way to mark the season: a day to celebrate the sun god Sol Invictus. And the day in question? December 25th.


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