Diverso

La batalla de Charleroi - agosto de 1914 (Baldin / Saint-Fuscien)


En este libro, Damien Baldin y Emmanuel Saint-Fulscien, ambos profesores de EHESS, nos ofrecen un estudio de Batalla de Charleroi (21-23 de agosto de 1914) uno de los primeros grandes choques franco-alemanes de la Primera Guerra Mundial y uno de los más sangrientos. A menudo relegada a la sombra de la batalla del Marne que precede, la batalla de Charleroi es, sin embargo, rica en lecciones. En muchos sentidos, es la "primera batalla del siglo XX".

Contexto y progreso de la batalla de Charleroi

A ambos lados del Rin, el comienzo de agosto de 1914 se dedicó a la inmensa tarea de movilizar ejércitos, que fueron, con mucho, los más importantes jamás levantados en Europa (unos 1.300.000 hombres, divididos en 87 divisiones y cinco fuerzas armadas del lado francés). Este proceso de movilización, además, muy bien descrito por los autores, ya es indicativo de la complejidad del conflicto que se avecina. El entusiasmo guerrero de las imágenes propagandísticas de la época no resiste el estudio de los hechos, aunque tampoco se puede hablar de rechazo a la lucha. Muchos soldados van al frente, decididos a cumplir con su deber, tarea que todos esperan sea breve.

Una vez que las tropas están movilizadas, todavía es necesario enviarlas al frente y luego concentrarlas para una ofensiva. Si bien los ferrocarriles son obviamente la infraestructura preferida para esto, no tienen la capacidad (especialmente en el lado francés) para asumirlo por completo. Así, en el sofocante calor de agosto, impresionantes columnas de hombres y animales se mueven por las carreteras del este y norte de Francia. Ahogados en el polvo levantado por sus compañeros y los 800.000 caballos que permiten moverse al ejército francés, muchos combatientes llegarán a la zona de combate agotados, deshidratados, incapaces de actuar. Otros morirán simplemente de agotamiento ...

Tanto en Berlín como en París, el estado mayor ha optado por planes decididamente ofensivos. Joffre prevé dos ofensivas decisivas hacia el Mosela, a la izquierda por las Ardenas y a la derecha por Lorena. En esta toma, el 5mi ejército del general Lanrezac, el que peleará en Charleroi, se sitúa en el extremo norte. En conjunto con el BEF (Fuerza expedicionaria británica) y un cuerpo de caballería, debe contener un avance alemán en Bélgica antes de apoyar la ofensiva en las Ardenas. En el lado alemán, el 2. ° ejército del general Von Büllow y el tercer ejército del general Von Hausen, apoyados por dos cuerpos de caballería, su misión es cruzar Bélgica y luego retroceder hacia el oeste para envolver un ejército francés contenido en las fronteras. Este es el famoso plan Molkte inspirado en la batalla de Cannes ganada por Hannibal (principio de la batalla de alas por absorción). En total, casi 200.000 a 300.000 hombres chocarán cuando sus dos masas chocan.

El hecho es que ni los alemanes ni los franceses planean librar combates importantes en la región de Charleroi. La batalla que se desarrollará allí será esencialmente una batalla de encuentro, librada en un terreno que hace que la lucha sea caótica. La región no solo ofrece un relieve irregular, sino que se producirán más enfrentamientos en áreas urbanizadas y altamente industrializadas, en medio de desarrollos residenciales y fábricas.

Mientras muchas unidades francesas llegan a la batalla ya agotadas por una larga marcha, los soldados alemanes ya han tenido un problema con el ejército belga, que les ofrece una gran resistencia. La incredulidad del mando alemán ante esta resistencia y la aparición de los primeros refuerzos franceses (del cuerpo de caballería Sordet), provocó la aparición del famoso mito de los "francs tireurs" (que recuerda a la guerra de 1870) y su procesión de atrocidades cometidas contra civiles belgas (masacre de Tamines especialmente.). Los alemanes, sin embargo, han tenido cierta experiencia con el fuego allí y serán más cuidadosos en sus ataques.

Las primeras batallas de la Batalla de Charleroi tuvieron lugar en la región de Tamines y luego en Namur y vieron a los franceses descender de las alturas del Sambre para mantener el control de los puentes que los alemanes intentaban tomar. Es una masacre desde el principio. Golpeadas por la superior artillería alemana, las columnas de infantería francesa fueron barridas por el fuego de las ametralladoras.

Al día siguiente, las contraofensivas francesas llevadas a cabo para frenar el inexorable avance alemán siguieron realizándose según la normativa vigente en ese momento, es decir, oponiendo el "impulso" y coraje del combatiente a los estallidos de las armas automáticas enemigas. Después de unas horas, todos resultan rotundos fracasos. Von Büllow entonces, creyendo que el ejército de Lanzerac está roto, intenta explotar la situación flanqueando a los franceses por el oeste de Charleroi.

Solo que esta vez son los franceses los que están en posición defensiva en las alturas del Sambre. Y no más que el impulso hexagonal es la disciplina prusiana capaz de romper la cortina de fuego impuesta por la artillería y las ametralladoras modernas. En ninguna parte las ofensivas de Von Büllow resultaron decisivas. Sin embargo, Lanzerac, consciente del agotamiento de sus hombres y del hecho de que los otros ejércitos franceses se retiraban (al igual que los británicos), decidió sabiamente retroceder unos veinte kilómetros la tarde del 23 de agosto. Una decisión que no será en vano en el éxito defensivo de los combates en Marne en septiembre.

En poco menos de tres días de enfrentamientos inesperados, alrededor de 25.000 soldados alemanes y franceses perdieron la vida. El 22 de agosto es sin duda uno de los días más largos en la historia del ejército francés, con quizás más de 5.000 muertos. Por ejemplo el 3mi batallón del 75mi RI sufrió una asombrosa tasa de pérdidas del 70% ese día ... Así, en muchos sentidos, la batalla de Charleroi presagia la hemorragia del Somme o Verdún.

Nuestra opinión

Todos los fanáticos de la historia militar estarán encantados de leer este libro conciso y revelador. Más allá del aspecto puramente descriptivo de la batalla estudiada, los autores nos brindan análisis de calidad. Una de las principales tesis del libro, a saber, la insuficiencia de las herramientas militares francesas y alemanas para las condiciones de la guerra moderna, ha sido ampliamente demostrada.

Así descubrimos a ambos lados del Rin, altos mandos y oficiales generales que rápidamente se verán abrumados por la complejidad del conflicto. Tanto Von Büllow como Lanzerac están constantemente mal informados sobre los dispositivos enemigos y, a veces, ignoran a qué unidades se enfrentan. Sus comandantes de cuerpo o división están abrumados por la escala de la tarea (especialmente en el lado francés, lo que explica los famosos despidos que seguirán) y no responden lo suficiente. A ambos lados están, en última instancia, los oficiales subalternos y los suboficiales que se imponen como figuras de mando durante las batallas caóticas y fragmentadas.

Todo en el espíritu de la ofensiva, tanto alemanes como franceses, subestiman la potencia de fuego del armamento moderno, a pesar de las lecciones que podrían haber extraído del conflicto ruso-japonés. Por otro lado, innovaciones como la aviación (apreciaremos las pocas anécdotas que muestran a soldados franceses y alemanes disparando sus propios aviones por miedo). O los nuevos medios de comunicación están lejos de dominarse.

De esta lectura surge una impresión de gran desorden inherente a cualquier encuentro de batalla. La logística está pasada de moda, al igual que los servicios de salud, y las batallas a menudo se libran al azar por iniciativa de pequeños líderes valientes. Estamos muy lejos de la guerra que resultó del siglo XIX como la soñaron los miembros del personal. Con Charleroi entramos verdaderamente en el siglo XX militar.

El libro podría ser criticado por haber puesto demasiado énfasis en su introducción en los testimonios de combatientes que para algunos no tomarán parte en las batallas de la batalla en cuestión (como De Gaulle, entonces capitán y herido el 15 de agosto) o cuyos escritos quedarán subexplotados (como los de Drieu La Rochelle).

De todos modos esto Charleroi 21-23 de agosto de 1914 constituye una lectura muy agradable, que tiene el mérito de destacar un episodio 1hora guerra mundial a menudo ignorada por la historiografía, una batalla que tendrá importantes consecuencias para el resto de la guerra.

D BALDIN y E SAINT-FUSCIEN, Charleroi 21-23 de agosto de 1914, Tallandier, París, 2012.


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