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Proclamación de la emancipación de los esclavos en Estados Unidos (1863)



El gobierno federal estadounidense publicó el 1 de enero de 1863 en Washington el proclamación de la emancipación : un texto que, ni más ni menos, liberó sin más a los esclavos negros del Sur. Los estados afectados fueron mencionados por su nombre en la proclamación. La proclamación de emancipación marcó un cambio radical en la política de presidente Lincolno. Los historiadores lo consideran uno de los documentos oficiales más importantes de Estados Unidos.

El estado ambiguo de los esclavos

Hasta entonces, la cuestión de la esclavitud había sido muy secundaria en la conducción de la guerra. Este último fue entregado para restaurar la unión devolviendo a los estados secesionistas al redil de los Estados Unidos. Para alcanzar este objetivo de guerra, la mayoría de los norteños se había alistado, y la opinión pública apoyó al gobierno federal en su búsqueda. Elegido en un programa moderado de circunscripción de la esclavitud a los estados donde ya se practicaba, Lincoln no tenía intención de abolirla. Había expresado su convicción en su famoso discurso de la "Casa dividida" en 1858 de que la esclavitud era una institución arcaica que eventualmente desaparecería por sí sola una vez que estuviera confinada. Fue esta moderación la que permitió al candidato republicano en las elecciones presidenciales de 1860 ganar los estados (Pensilvania, Indiana, Illinois) que su predecesor John C. Frémont no pudo ser elegido en 1856.

La secesión y la guerra que siguió, sin embargo cambió el juego. Abolicionistas y republicanos radicales rápidamente intentaron aprovechar este nuevo contexto para orientar la política del gobierno hacia la abolición de la esclavitud. El año 1861 les trajo poco éxito, ya sea con respecto a la esclavitud per se, o con la cuestión más general de los derechos civiles negros. La jurisprudencia establecida en 1857 por la sentencia llamada "Dred Scott" de la Corte Suprema siguió siendo la norma: los aproximadamente 344.000 negros libres que vivían en los estados que no habían abandonado la Unión no eran considerados ciudadanos estadounidenses. A los que se unieron al Ejército Voluntario en 1861 se les negó el alistamiento. Sin embargo, uno de los corolarios del conflicto y la ocupación de los territorios del sur, la llegada a las líneas del norte de un número cada vez mayor de esclavos en fuga, cambiaría los hechos del problema.

Como representantes del gobierno federal, los oficiales del norte seguían obligados a devolver a los esclavos fugitivos a sus dueños, ya que la Ley de esclavos fugitivos de 1850 todavía estaba en vigor. Sin embargo, varios generales abolicionistas, entre ellos Benjamin Butler, se habían negado desde las primeras semanas del conflicto a aplicarlo. Butler justificó su negativa con un juego de manos legal: dado que el presidente Lincoln había decretado el bloqueo de la Confederación el 19 de abril de 1861, cualquier propiedad que entrara o saliera de ella podía considerarse como contrabando y apresados ​​como tales, incluidos los esclavos. El primero en cambiar oficialmente su actitud sobre el tema fue Estados Unidos. Armada. Citando razones humanitarias, el secretario de Marina de la Unión, Gideon Welles, ordenó el 22 de julio de 1861 que los fugitivos fueran retenidos y empleados en tareas secundarias. Unos días después, el Congreso votó, el 6 de agosto, una primera Ley de confiscación, una ley que permite a los militares confiscar cualquier propiedad que pueda ser de utilidad para el esfuerzo de guerra de la Confederación.

los Ley de confiscación de 1861 legalizado a posteriori Política de mayordomo. Sin embargo, la situación de los esclavos que se refugiaron en las líneas del norte no cambió: todavía estaban esclavizados. No era en absoluto un franqueo. Como "propiedad", los fugitivos simplemente fueron "capturados" por el ejército federal y pasaron a ser propiedad del gobierno en lugar de su anterior amo. Irónicamente, su oficina presidencial convirtió a Lincoln, en el espacio de unos meses, en el mayor "dueño" de esclavos en todo el país. Los fugitivos fueron empleados por el ejército del Norte en una amplia variedad de roles secundarios, movimiento de tierras y construcción, diversas labores logísticas. Se pidió a mujeres y niños que lavaran la ropa o cocinaran. Los soldados de la Unión apostados en áreas donde los fugitivos eran más numerosos - en 1862, Luisiana y la costa atlántica de la Confederación - no dudaron en utilizar el "contrabando", como se les llamaba, como sirvientes personales. . Su forma de tratarlos, que variaba mucho, en ocasiones no tenía nada que envidiar a lo que los fugados habían querido huir al salir de su plantación.

Presión de los radicales

Sin embargo, no todos los oficiales de la Unión hicieron cumplir esta ley y continuaron devolviendo esclavos fugitivos a sus dueños. La cuestión de la esclavitud seguía siendo políticamente delicada, y el propio Lincoln no estaba ansioso por hacer cumplir estrictamente las disposiciones de la ley. Ley de confiscación. Cuatro estados esclavistas (Delaware, Maryland, Kentucky, Missouri) habían permanecido en la Unión, aunque con diversos grados de buena voluntad, y el presidente del Norte temía que su opinión pública y su clase política se inclinaran hacia el campo secesionista. 'interfirió demasiado abiertamente con la institución vinculada. Es por eso, principalmente, que él contra inicialmente todos los intentos de los abolicionistas de encauzar la guerra en esa dirección. Lincoln fue inflexible. Cuando Frémont proclamó la emancipación de los esclavos de Missouri por su propia voluntad el 30 de agosto de 1861, el presidente le ordenó que retrocediera y lo despidió cuando se negó.

Sin embargo, la perspectiva de una larga guerra y las derrotas infligidas a la Unión a finales de 1861 permitieron a los republicanos radicales ganar influencia en el gobierno. Estos partidarios de una política dura con respecto a los rebeldes, entre ellos el nuevo Secretario de Guerra Edwin Stanton y el representante de Pensilvania Thaddeus Stevens, unieron gradualmente a Lincoln a sus puntos de vista. Entendieron que la economía del sur se basaba en gran medida en la esclavitud. Atacar a la "institución particular" del Sur era, por tanto, atacar directamente el esfuerzo de guerra de los Confederados. El gobierno federal finalmente acordó y el 13 de marzo de 1862, una nueva ley: Ley que prohíbe el retorno de esclavos - fue votado por el Congreso. Esta vez prohibió explícitamente a los oficiales del norte que enviaran esclavos fugitivos de regreso a donde vinieron. Sin embargo, su estatus se mantuvo sin cambios: todavía eran "contrabando" y no estaban libres ni admitidos para alistarse en el ejército de la Unión. La emancipación todavía no estaba en la agenda. Por supuesto, esta ley no se aplicó a los propietarios de esclavos que permanecieron leales a la Unión.

No es que los republicanos radicales no estuvieran a favor, todo lo contrario, pero Lincoln y los más moderados siguieron frenando con fuerza. Cuando, en un movimiento similar al de Frémont el año anterior, su amigo David Hunter decretó la emancipación de todos los esclavos del departamento militar que estaba a cargo -incluyendo Carolina del Sur, Georgia y Florida- el presidente no tuvo reparos en revocar su orden. Lincoln estaba interesado en de sobra no solo los estados fronterizos esclavistas, sino también sus aliados democráticos, cuyo apoyo a la guerra fue frágil y se basó esencialmente en la idea de que se libró para restaurar la integridad territorial de la Unión, y no para liberar los esclavos. No obstante, los republicanos radicales ganaron mayor influencia a raíz de los problemas militares del verano de 1862: derrotados en Virginia, pisoteando en Occidente, los ejércitos del Norte atravesaban una vez más una mala racha. Esta fue una oportunidad para que los radicales impongan un nuevo endurecimiento en la conducción de la guerra. El primer paso se dio el 19 de junio de 1862, cuando el Congreso, anulando la jurisprudencia de Dred Scott, reafirmó explícitamente la prohibición de la esclavitud en los territorios.

Un segundo Ley de confiscación Fue votada el 17 de julio de 1862. Fortaleció considerablemente las disposiciones del primero, facilitando enormemente su aplicación. Pero su principal novedad se refería a la condición de esclavos fugitivos: quedaron legalmente liberados cuando fueron "apresados" por las fuerzas de la Unión. Ya no legalmente susceptibles de ser considerados como “contrabando” por este motivo, se les asignó la condición ambigua de “prisioneros de guerra”, lo que permitió mantenerlos permanentemente y seguir empleándolos. Además, las disposiciones de Ley de confiscación autorizó al gobierno federal a emplear a los negros liberados como mejor le pareciera para ayudar a sofocar la rebelión sureña, que incluía su papel anterior como trabajadores auxiliares. Pero otro texto, el Ley de milicias votado el mismo día, esta vez autorizó explícitamente al gobierno del norte a constituir unidades militares, incluidos negros. Esta fue una gran novedad y una gran victoria para todos aquellos que hicieron campaña no solo por la abolición de la esclavitud, sino también por los derechos de los afroamericanos en general.

Guerra civil "/> Negros en el ejército

La idea de armar a los negros para enviarlos a luchar contra los sureños fue controvertida por varias razones. Los prejuicios raciales de la época no fueron ajenos a esto. Para muchos abolicionistas, la emancipación no significaba necesariamente igualdad, una idea compartida por gran parte del resto de la población blanca del norte. El miedo exclusivamente humano a que el "extranjero" (negro, en este caso) venga a quitarle a los nativos (blancos) la tierra, los trabajos e incluso las mujeres, un miedo que aún no se ha extinguido en 2012, fue un factor clave en esta desgana. Por cierto, pocas personas, comenzando por los generales del Ejército Federal, creían que los negros serían buenos soldados. Sin embargo, tenían poca memoria: los afroamericanos ya habían luchado en la Guerra de la Independencia, y se habían formado unidades totalmente negras sin mostrar cualidades inferiores a las de los regimientos blancos. En resumen, lo que llamaríamos hoy racismo estaba en el trabajo.

los Marina, en este sentido, estaba en un estado de ánimo muy diferente al del ejército. A diferencia de este último, ella nunca había prohibido el alistamiento de negros en sus tripulaciones, aunque sólo fuera porque la vida de un marinero no atraía multitudes. Por lo tanto, no solo los afroamericanos ya estaban entre sus tripulaciones en 1861, sino que recibían la misma paga que los demás. Por otro lado, generalmente estaban confinados a roles de no combatientes y no podían pretender exceder el rango de contramaestre - el equivalente a un capitán de la marina francesa. En comparación con lo que sucedió en el ejército, su condición cambió solo moderadamente durante la Guerra Civil. Si bien a veces fueron admitidos como artilleros, esta fue siempre la excepción y no la regla.

En la tierra, la posibilidad que ofrece el Ley de milicias no fue explotado de inmediato, al menos no a nivel federal. De hecho, es el estado de Kansas quién fue el primero en reaccionar, lo que fue aún más sorprendente dado que solo había unos pocos cientos de negros libres en 1860. Pero estaba poblado en su mayor parte por abolicionistas y partidarios de la igualdad, de modo que Agosto de 1862, su gobernador autorizó la formación de un regimiento de infantería, el Primeros voluntarios de color de Kansas. « De colores "-" de color "- era el eufemismo destinado a reemplazar el término comúnmente utilizado para referirse a los afroamericanos -"negro ", Que no tenía una connotación peyorativa en ese momento pero que se había convertido prácticamente en sinónimo de esclavo. La unidad se distinguió el 29 de octubre de 1862 por repeler un ataque de la guerrilla del sur en Missouri en Island Mound, pero no fue inmediatamente aceptada para el servicio en el Ejército Federal y permaneció bajo control hasta principios de 1863. de la milicia de Kansas.

Mayordomo benjamin no tardó en imitar al gobernador de Kansas resucitando al Guardia nativa de Luisiana, una unidad de milicia reclutada entre los negros libres de Nueva Orleans en nombre de los confederados, que nunca la habían aceptado en su ejército, y se disolvió cuando la Unión capturó la ciudad en la primavera de 1862. D Otros negros, sindicalistas aquellos, se unieron a las filas de la versión federal de estas unidades, que luego fueron complementadas por otras reclutadas entre los esclavos fugitivos, que eran numerosos en Luisiana, donde casi la mitad de la población era afro. -Americana. Estos diversos elementos se reunieron en una organización llamada "Cuerpo africano ", En francés en el texto. Era una referencia tanto a los orígenes de sus soldados, al pasado francés de Luisiana, como al prestigioso Ejército Africano, las tropas francesas que sirven en Argelia. Otra unidad afroamericana se formó en circunstancias más ambiguas: cuando en septiembre de 1862 la invasión sureña de Kentucky amenazó la ciudad de Cincinnati, Ohio, los negros de la ciudad fueron reclutados por la fuerza en una "brigada negra". que se utilizó principalmente para trabajos de fortificación. La unidad se disolvió después de unas semanas.

Sin embargo, el Norte no emprendió esfuerzos serios para reclutar afroamericanos hasta después de que la Proclamación de Emancipación entró en vigor en 1863. Inicialmente, la organización era la misma que para el resto del ejército. : los regimientos se formaron bajo la égida de los Estados; o en su nombre por oficiales militares locales, en el caso de unidades reclutadas entre esclavos fugitivos de los Estados Confederados. Así lo encontramos en las listas de unidades del norte de los regimientos de Arkansas o Georgia, por ejemplo. La mayoría de ellos, pero no todos, eran unidades "coloreadas". En casi todos los casos, los regimientos así reclutados se consideraron tropas suplementarias distintas de los regimientos de voluntarios con reclutamiento blanco y, en consecuencia, recibieron su propia serie de números, así como un salario inferior al de los soldados blancos (10 dólares por mes en lugar de 16), un desigualdad que no se rectificó hasta el final del conflicto. Solo dos estados decidieron integrar sus unidades negras en sus fuerzas voluntarias: Massachusetts, con dos regimientos de infantería (el 54th y 55th) y una caballería (la 5th); y Connecticut con un solo regimiento de infantería, el 29th.

Todas las demás unidades negras estaban adscritas a un servicio en el Departamento de Guerra, creado especialmente el 22 de mayo de 1863 para supervisar el reclutamiento de afroamericanos en el ejército, la Oficina de Tropas de Color. Poco a poco, la Oficina comenzó a centralizar la organización de los regimientos y estandarizar su designación: una y la misma serie de números para cada arma, en la que el término Tropas de color de Estados Unidos - Tropas de color de los Estados Unidos, abreviado U.S.C.T. - reemplazó los nombres específicos de cada Estado. Había en total 135 regimientos de infantería, 14 de artillería (13 "pesados", es decir de fortaleza, y 1 "ligero", es decir de campaña) y 6 de caballería. 178.000 suboficiales y soldados afroamericanos sirvieron allí, supervisados ​​por 7.000 oficiales blancos. Se abrió una escuela de oficiales negros, pero muy pocos cuadros se graduaron antes del final de la guerra. Confinados a roles de ocupación y guarnición, a menudo descuidados en términos de logística y salud, a menudo se los mantenía fuera de los combates. La mayoría de los generales del norte no confiaban en ellos, a pesar de sus habilidades marciales ampliamente demostradas cuando surgió la oportunidad. Sus pérdidas hablan por sí mismas: de un estimado de 36.000 muertes, una tasa más alta que la de los soldados blancos y en un período más corto.

A la larga, los soldados negros resultaron invaluables para el esfuerzo bélico norteño. Comenzaron a llegar en un momento crucial, cuando los voluntarios empezaban a escasear y cuando el servicio militar obligatorio, finalmente introducido en marzo de 1863 y aplicado a partir de julio, estaba luchando por cumplir su función: la mayoría de los reclutas reclutados llegaban tan aunque era difícil pagar los $ 300 para quedar exento, tanto que fue necesario limitar la duración de esta exención a un año a partir de 1864. Los afroamericanos proporcionaron alrededor del diez por ciento de la fuerza total de los ejércitos del norte, y aunque rara vez participaron directamente en el combate, su empleo liberó a las unidades blancas, lo que hicieron. Al emancipar a los esclavos del sur, Abraham Lincoln se aseguró de ver a los fugitivos acudir con más fuerza a las posiciones del norte, en cuyo refugio tendrían la mejor razón posible para alistarse en el ejército federal: luchar por su libertad y el de sus compañeros. El primeroobjetivo estratégico de la proclamación presidencial era, por tanto, suministrar hombres a los ejércitos del norte.

Un golpe maestro estratégico

Hubo otros con repercusiones mucho mayores y que, en última instancia, influyeron mucho en la victoria final de la Unión. Si a sus seguidores más feroces les gustaba afirmar que la esclavitud era la piedra angular de la sociedad del sur y que colapsaría si terminaba la esclavitud, él era sobre todo el pilar central de la economía de guerra. confederado. La mayor parte de la población masculina adulta del Sur había sido movilizada y servida bajo la bandera: mucho menos poblada y, en consecuencia, sufría una grave desventaja numérica en los campos de batalla, la Confederación había recurrido temprano a esta medida impopular, para cuyas sucesivas enmiendas pronto hicieron imposible escapar. Los hombres que estaban en el ejército ya no estaban en el campo para dirigir la economía, en gran parte rural, del Sur, al igual que estaban ausentes de su naciente industria, cuya guerra había forzado su desarrollo. Los tres millones y medio de esclavos de la Confederacióncompensado por estas ausencias - en parte, porque continuaban siendo una mano de obra generalmente poco calificada y la mayoría de los hogares del sur no tenían esclavos.

Sin embargo, los esclavos continuaron operando las plantaciones, cultivando estas producciones de alto valor agregado que hicieronla riqueza del sur. Es cierto que las exportaciones habían caído. La idea de un chantaje contra el embargo del algodón, destinado a presionar a las potencias europeas para que reconocieran a la Confederación, había llevado a muchos plantadores a cerrarse el grifo del “oro”. blanco ”, durante los primeros meses de la guerra. Pronto se recuperaron, porque el sur carecía de capital y el algodón era su principal moneda para todo lo que no podía producir en su suelo, y eso no era lo que faltaba. Mientras tanto, la Confederación tuvo que enfrentarse a otros dos problemas. En primer lugar, el bloqueo de las costas por parte de la armada federal comenzaba a hacer sentir sus efectos. Sin embargo, en 1862, todavía estaba muy incompleto y en general ineficaz. Por otro lado, la pérdida de Nueva Orleans y el avance de las tropas de la Unión a lo largo de las principales vías fluviales de Occidente, habían perturbado enormemente el transporte interno de mercancías, sabiendo que la mayor parte de estas transitó por río antes de ser exportado.

A pesar de todo, siguió saliendo de la Confederación, gracias a los agentes del bloqueo, suficiente algodón para que el Sur lo cambiara, en Inglaterra y en Francia, por los uniformes, los zapatos, las medicinas, las armas que le faltaban. sus ejércitos. Este comercio se llevó a cabo con la benevolencia de los británicos, que pudieron así continuar haciendo negocios mientras abastecían a sus fábricas de algodón del sur. El puerto de Nassau, en las Bahamas, se convirtió así en un refugio para los ejecutores del bloqueo, al que la flota del Norte no podía acercarse sin arriesgarse a violar la neutralidad inglesa, con todos los riesgos diplomáticos que ello conllevaba. Se mantuvo alejada de él, lo que lo hizo aún más fácil para los barcos del sur. Proclamar la emancipación de los esclavos del sur, en este contexto, también fue un intento de erradicar el problema. Al darles un incentivo aún más fuerte para huir de su condición, Lincoln al mismo tiempo se aseguró dereducir la producciónporque menos esclavos en las plantaciones significaba menos algodón cosechado. El corolario sería inevitablemente una reducción de las exportaciones. Y menos algodón exportado significaba menos armas para la Confederación.

Pero la marcha hacia la abolición también fueuna ofensiva diplomática. En el verano de 1862, cuando el Sur había vuelto a tomar la iniciativa en prácticamente todos los frentes y amenazaba el territorio de la propia Unión, el peligro del reconocimiento oficial de la Confederación por el Reino Unido y Francia ... y su corolario, el de una posible intervención directa a favor de los sureños, fue quizás incluso más agudo que en noviembre anterior, en el momento de la crisis diplomática desencadenada por el incidente en elTrento. Esta amenaza militar se había materializado, desde marzo de 1862, con la presencia de un poderoso ejército francés en México. El año anterior, el nuevo presidente mexicano Benito Juárez había suspendido el pago de intereses de su deuda externa. Al estar Francia entre los acreedores afectados, el emperador Napoleón III utilizó este pretexto para justificar una ambiciosa aventura colonial: invadir México para convertirlo en un estado vasallo de Francia. Aunque su derrota en Puebla el 5 de mayo había obligado a los franceses a ponerse a la defensiva, estaba claro que aprovecharían la guerra civil estadounidense para tener las manos libres en México.

Por lo tanto, Napoleón III tenía un gran interés en mantener a los Estados Unidos débiles y divididos, y la presencia de sus tropas en México constituía una peligrosa proximidad al gobierno federal. El gobierno de la reina Victoria no se quedó atrás, ya que esto le permitió fortalecer su influencia en el hemisferio occidental, después de cuatro décadas de imperialismo estadounidense en la región, como lo requiere la doctrina Monroe. De ahí la discreta ayuda de Gran Bretaña y Francia para la Confederación, y el riesgo muy real de que este apoyo se vuelva más firme. Pero mientras los gobiernos francés y británico miraban a la Confederación con benevolencia egoísta, no ocurría lo mismo con sus respectivas opiniones públicas. Tanto en Gran Bretaña como en Francia, la lucha por la independencia de una nación basada en la esclavitud atrajo poca simpatía, ya fuera de los trabajadores ingleses o de los campesinos franceses. La institución servil les era demasiado ajena y la mayoría de las veces se la consideraba arcaica y bárbara. Quizás esta sea la obra maestra más grande de Lincoln: convertir la guerra para restaurar la Unión enguerra contra la esclavitud, se aseguró de descartar cualquier posibilidad de intervención extranjera a favor del Sur, porque la opinión pública europea nunca estaría de acuerdo en acudir en ayuda de la institución servil.

Un documento ambiguo

El presidente del norte, a pesar de los riesgos políticos que entrañaba tal proclamación, había decidido recurrir a ella durante varias semanas. Todo lo que necesitaba para poner en práctica su plan era una victoria. La promulgación de la Proclamación de Emancipación en medio de los reveses del verano de 1862 la habría hecho pasar como la medida desesperada de un gobierno a raya, reduciendo considerablemente su impacto y, de alguna manera, incluso teniendo éxito. a efectos contrarios a los buscados. La batalla de Antietam fue esa victoria. Estuvo lejos de ser una victoria clara, y tal vez ni siquiera fue una victoria en absoluto. Sin embargo, a la larga, la proclamación de emancipación la convertiría en un triunfo. Antietam no permitió que el ejército del Norte rechazara completamente al enemigo en el suelo, y mucho menos lo aniquilara, cuando el enfrentamiento ofrecía una buena oportunidad para hacerlo. Sin embargo, esta batalla finalmente había obligado a Lee a poner fin a su invasión del Norte. Por tanto, fue una victoria defensiva, que no estuvo exenta de consecuencias desde el punto de vista.simbólico y político. De hecho, le permitió a Lincoln mostrar a la Confederación no como una nación emergente que lucha por la independencia, sino como un invasor que lucha por expandir una institución malvada: la esclavitud. Desde este punto de vista, la proclamación de la emancipación llegó en el momento oportuno.

Dado que la cuestión de si el gobierno federal, o incluso el Congreso, tenía o no la capacidad legal para abolir la esclavitud había sido uno de los principales debates del período anterior a la guerra, puede parecer muy sorprendente. que Abraham Lincoln decidió de repente hacerlo mediante una simple proclamación. Esta es una interpretación engañosa, simplemente porque en realidad la proclamación del 22 de septiembre de 1862 no abolió la esclavitud en absoluto. Estrictamente desde un punto de vista legal, simplemente ordenó a las fuerzas armadas de la Unión que trataran a los esclavos encontrados en el territorio de la Confederación como hombres libres. Lincoln lo nombró Comandante en Jefe de los Ejércitos, una de las principales prerrogativas del cargo presidencial. Dado que el ejército podía tomar esclavos como propiedad enemiga, de acuerdo conActos de confiscación, podría fácilmente liberarlos automáticamente, al hacerlo, por orden del presidente y sin requerir ninguna ley o enmienda constitucional. El anuncio de la emancipación sólo anticipó y condensó este proceso. Si los esclavos del Sur fueron emancipados, la esclavitud permaneció al mismo tiempocompletamente legal En los Estados Unidos.

Esta paradoja estaba en el origen de las ambigüedades transmitidas por el pregón, comenzando porsu extensión geográfica. La emancipación no se refería a los cuatro estados esclavistas que permanecían en la Unión, ya fueran Maryland y Delaware, que nunca se habían separado de ninguna forma, o Missouri y Kentucky, de los cuales las legislaturas disidentes habían proclamado su adhesión a la Confederación, y sus legislaturas mayoritarias habían permanecido leales a la Unión. El gobierno federal no estaba dispuesto a obligarlos a abolir la esclavitud, aunque sólo fuera para evitar una presión innecesaria sobre ellos para que se unieran al campo del sur. Lincoln prefirió alentarlos a que lo hicieran por su propia voluntad, repitiendo en varias ocasiones que el gobierno federal compensaría a los dueños de esclavos así heridos. Una resolución del Congreso fue aprobada en esta dirección el 10 de abril de 1862, prometiendo el pago de una compensación a cualquiera que liberara a sus esclavos. Para mostrar su buena voluntad, el gabinete de Lincoln inmediatamente siguió su ejemplo y abolió la esclavitud en el Distrito de Columbia, que administraba directamente desde Washington. La capital federal contaba con poco más de 3.000 esclavos de sus 75.000 habitantes, y sus dueños fueron compensados.

En cuanto a los otros once estados, los que se habían separado, no estaban necesariamente interesados ​​en su totalidad. La proclamaciónexcluido de ahí la ciudad de Nueva Orleans y trece parroquias, el equivalente en Luisiana del condado, bajo el control de las fuerzas del norte. Los 48 condados que luego formaron Virginia Occidental tampoco se vieron afectados. Además, Virginia Occidental, que se había separado de Virginia después de rechazar su secesión, estaba a punto de unirse a la Unión como estado. Esto se haría el 20 de junio de 1863, con una constitución que autorizara la práctica de la esclavitud. También quedan excluidos de la proclamación otros seis condados de Virginia: Accomack y Northampton, aislados en la costa norte de la bahía de Chesapeake y que nunca habían estado bajo el control de la Confederación; York et Elizabeth City, autour de la forteresse Monroe, sur la Péninsule de Virginie ; et enfin Princess Anne et Norfolk, autour de la ville du même nom. Tous sont alors solidement sous le contrôle militaire de l’Union.

Plus surprenant, la proclamation ne s’appliquait pas non plus au Tennessee. L’homme que Lincoln avait nommé gouverneur militaire de cet État après l’occupation de Nashville, Andrew Johnson, était un des principaux chefs de file des démocrates ralliés à la guerre. Johnson considérait que la sécession du Tennessee, bien que ratifiée par une majorité d’électeurs en juin 1861, était illégale et par conséquent nulle et non avenue. Il arguait ainsi que le Tennessee n’avait jamais quitté l’Union, et que la proclamation d’émancipation, comme pour les quatre autres États esclavagistes restés dans le giron nordiste, ne pouvait lui être appliquée. Lincoln se plia de bonne grâce à cette fiction juridique, alors même que le contrôle militaire de l’Union sur cet État n’était que très incomplet, essentiellement parce que cela lui permettait de se concilier les bonnes grâces à la fois de la frange du parti démocrate qui soutenait le gouvernement fédéral, et des unionistes du Tennessee oriental – bien que ceux-ci fussent encore sous la domination des Sudistes.

Un premier pas seulement

En définitive, sur l’ensemble du territoire auquel devait s’appliquer la proclamation d’émancipation, une infime partie était réellement occupée par les forces armées nordistes. Ce n’était le cas que de quelques comtés de l’Arkansas, dans le nord de l’État et autour d’Helena, le long du Mississippi ; de l’extrême nord de l’État du Mississippi, entre Memphis et Corinth, occupé depuis la prise de cette dernière ; de quelques positions dans le nord de l’Alabama, le long de la Tennessee. Les bastions nordistes les plus solidement tenus étaient ceux de la côte de Géorgie et des Carolines, des environs du fort Pulaski à l’île de Roanoke en passant par la passe de Port Royal. Ces zones comportaient une forte proportion d’esclaves, mais elles étaient assez peu densément peuplées, de sorte qu’en tout, la proclamation d’émancipation ne déboucha que sur quelques dizaines de milliers d’affranchissement lors de son entrée en vigueur, le 1er janvier 1863. C’était peu en comparaison des quatre millions d’esclaves vivant alors aux États-Unis, Nord et Sud confondus.

Le plus grand paradoxe du texte promulgué par Lincoln fut peut-être de parvenir à atteindre autant d’objectifs stratégiques tout en accomplissant si peu. La proclamation, en effet, libérait l’esclavage partout, sauf précisément là où le président nordiste avait le pouvoir de la faire appliquer. En résumé, c’était une coquille vide – mais peut-être une des plus puissantes coquilles vides de l’histoire des États-Unis. Sur le long terme, elle signa l’arrêt de mort de la Confédération, notamment parce qu’elle rendit improbable sa reconnaissance par les puissances européennes. Elle contribua aussi à saper l’effort de guerre sudiste, car chaque avancée des armées nordistes voyait augmenter le nombre de fugitifs ayant quitté leurs plantations. En tant que mesure de guerre, elle remplit pleinement ses objectifs.

Lincoln, du reste, ne l’avait pas envisagée autrement. Un mois avant sa promulgation, il écrivait à Horace Greeley, le rédacteur en chef du journal républicain New York Tribune : « Mon objectif suprême dans cette lutte est de sauver l’Union, et n’est ni de sauver ni de détruire l’esclavage. Si je pouvais sauver l’Union sans libérer un seul esclave je le ferais, et si je pouvais la sauver en libérant tous les esclaves je le ferais ; et si je pouvais la sauver en en libérant certains et pas d’autres je le ferais également. » Il était clair que pour le président nordiste, l’émancipation était avant toute choseun moyen de la guerre qu’il menait, et non une fin de celle-ci. Le caractère restreint et apparemment « creux » de la proclamation d’émancipation était un moyen d’éviter habilement les pièges institutionnels et politiques qu’aurait fait surgir une abolition générale de l’esclavage. La proclamation n’était pas plus qu’un premier pas dans cette direction. Lincoln continua par la suite à proposer aux États esclavagistes encore dans l’Union d’abolir l’esclavage par eux-mêmes, moyennant une indemnité gouvernementale pour les propriétaires lésés. Il restait fidèle à son idée d’une institution disparaissant par elle-même, sans qu’il soit besoin de la supprimer de force.

Plusieurs États finirent par aller dans ce sens, interdisant l’esclavage sur leur territoire alors que la guerre touchait à sa fin. Le Maryland fut le premier à le faire, le 1er novembre 1864. Le Missouri lui emboîta le pas le 11 janvier 1865, suivi trois jours plus tard du Tennessee – toujours sous l’impulsion d’Andrew Johnson, qui s’apprêtait alors à abandonner son poste de gouverneur militaire de l’État pour celui de vice-président. Le 3 février, enfin, ce fut le tour de la Virginie occidentale. L’esclavage fut également aboli en Louisiane en décembre 1864 : la plus grande partie de l’État était alors occupée par l’armée nordiste, et le gouverneur militaire avait cédé sa place à une administration civile (républicaine) depuis mars de la même année. Dans le même temps, toutefois, l’idée d’une abolition générale avait fait son chemin. Entre décembre 1863 et février 1864, pas moins de quatre propositions majeures d’amendements constitutionnels allant dans ce sens furent soumises au Congrès, aussi bien par des républicains radicaux que par des démocrates pro-guerre. Une synthèse de ces projets fut votée par le Sénat le 8 avril 1864.

Après avoir été rejetée une première fois par la Chambre des représentants, la proposition reçut le soutien du pouvoir exécutif. À ce stade, les armées nordistes étaient en bien meilleure posture que deux ans plus tôt. Les républicains radicaux étaient soucieux de ne pas voir la mesure de guerre que représentait la proclamation d’émancipation disparaître avec la fin, désormais proche à plus ou moins long terme, des hostilités. Lincoln fut sensible à cet argument et endossa la proposition. Avec sa réélection, en novembre 1864, l’adoption de l’amendement n’était plus qu’une question de temps, et il fut finalement voté par la Chambre le 31 janvier 1865. Le lent processus de ratification – par les législatures des États, à la majorité des trois quarts – commença aussitôt après. Ce ne fut qu’une formalité dans les États du Sud, désormais occupés par l’armée fédérale et dont les législatures avaient été mises en place sous le contrôle de l’administration militaire. Ironiquement, c’est d’ailleurs l’un d’entre eux, la Géorgie, qui fit entrer en vigueur ce treizième amendement à la constitution – interdisant l’esclavage et accordant l’égalité civique aux Afro-Américains – en le ratifiant le 6 décembre 1865.

La ratification n’alla pas sans quelques accrocs. Le New Jersey dut ainsi s’y reprendre à deux fois pour approuver l’amendement, en février 1866 seulement. Le Texas ne l’accepta qu’au moment de sa réintégration formelle au sein de l’Union, en 1870. Enfin, trois autres États le rejetèrent purement et simplement, et ne le ratifièrent symboliquement que beaucoup plus tard : le Delaware en 1901, le Kentucky en 1976, et le Mississippi – le dernier – en… 1995. Ayant été assassiné le 14 avril 1865, Abraham Lincoln ne vit jamais la fin constitutionnelle de l’esclavage. Il y avait néanmoins contribué plus que tout autre, en premier lieu par l’intermédiaire de sa proclamation d’émancipation. Le treizième amendement était aussi une grande victoire de l’égalité, car il faisait des Noirs des citoyens américains à part entière. Les républicains radicaux n’avaient pas été désintéressés dans l’adoption de cette mesure, puisqu’elle leur offrait dans le Sud une assise électorale qu’ils n’avaient jamais eue auparavant. Toutefois, cela n’allait pas aller sans heurts, ni durer bien longtemps d’ailleurs : dans les années qui suivirent, les anciens États confédérés trouvèrent toute une panoplie de moyens légaux pour priver les Afro-Américains de leurs droits civiques. Appartenant à un autre chapitre de l’histoire des États-Unis, celui de la « Reconstruction », ces événements allaient être le point de départ d’un siècle de ségrégation.

Dans l’immédiat, la proclamation d’émancipation ne fut pas bien accueillie par tout le monde. À commencer par les Sudistes, qui l’interprétèrent le plus souvent comme l’annonce d’une guerre raciale. Les « mangeurs de feu » voyaient en effet leurs pires peurs se réaliser : pour eux, la mort annoncée de l’esclavage entraînerait l’effondrement de leur économie, la mixité ethnique, et la fin de la civilisation sudiste. Confronté à la présence de soldats noirs dans les rangs nordistes, le gouvernement confédéré ne tarda pas à décréter que ceux qui seraient pris vivants seraient vendus comme esclaves ; quant à leurs officiers blancs, ils seraient tout simplement passés par les armes. Cette dernière mesure ne fut jamais appliquée, essentiellement parce que le gouvernement fédéral menaça d’exécuter des otages, sélectionnés parmi les prisonniers de guerre sudistes, en représailles. Les soldats noirs, eux, n’eurent pas cette chance, et furent effectivement réduits en esclavage, quand ils n’étaient pas mis à mort sans autre forme de procès. Tout ce que le département de la Guerre nordiste put faire pour protester fut d’interrompre les échanges de prisonniers, ce qui à terme eut des conséquences dramatiques sur les captifs des deux camps, eu égard aux conditions souvent déplorables dans lesquelles ils étaient gardés.

L’inaction d’une armée

La proclamation d’émancipation fut également loin de faire l’unanimité dans le Nord. Beaucoup de démocrates, parmi ceux qui soutenaient jusque-là le gouvernement dans son action pour mettre un terme à la sécession, s’estimèrent trahis par ce revirement apparent – en dépit des assurances de Lincoln, pour qui la sauvegarde de l’Union restait l’objectif prioritaire. À un mois et demi des élections de mi-mandat, cela offrit à l’opposition un regain de popularité. Parmi ceux qui avaient mal pris cette proclamation figurait celui qui était peut-être le démocrate le plus puissant de tout le pays, George McClellan. Le chef de l’armée du Potomac n’avait jamais fait mystère de sa préférence pour des mesures modérées à l’encontre des Sudistes, ni de son hostilité à toute forme d’abolition ou d’émancipation des esclaves. Il eut suffisamment de finesse pour ne pas l’exprimer publiquement, mais il n’en alla pas de même pour tous ses officiers. Son subordonné et protégé Fitz-John Porter se laissa aller à fustiger une «absurde proclamation d’un politicien couard ». L’affaire fit tant de bruit que McClellan dut rappeler, dans son ordre du jour du 7 octobre 1862, que le président restait le commandant en chef des armées et qu’à ce titre, il était mal avisé pour un officier de critiquer ses décisions.

Du reste, l’inaction et les revers de McClellan depuis qu’il avait pris la tête de l’armée du Potomac étaient une des principales causes de la montée en puissance des républicains radicaux – et, indirectement, de la proclamation d’émancipation. Son attitude dans les semaines qui suivirent la bataille d’Antietam n’arrangea pas les choses, très loin de là. Aussitôt après avoir réoccupé Harper’s Ferry, McClellan décida d’en faire sa base de ravitaillement. Comme à son habitude, il ne voulut rien entreprendre tant que celle-ci n’était pas pleinement opérationnelle, et notamment aussi longtemps que le pont de chemin de fer sur le Potomac n’aurait pas été réparé. À la décharge de McClellan, les difficultés logistiques de l’Union étaient bien réelles, puisque le chef du département des fournitures de l’armée du Potomac, Rufus Ingalls, s’en fait lui-même l’écho dans sa correspondance. En fait, les transports avaient été assez rapidement rétablis, mais les dépôts tardaient à envoyer les équipements demandés. En outre, les troupes nordistes avaient beaucoup souffert à Antietam : les hommes étaient épuisés et avaient subi des pertes terribles. Les cadres n’avaient pas été épargnés. En trois semaines, les armées de l’Union avaient perdu trois commandants de corps d’armée et neuf de division tués ou blessés.

Lincoln, cependant, ne comprenait pas pourquoi McClellan ne cherchait pas à poursuivre l’armée ennemie dans sa retraite. Le président nordiste n’était peut-être pas un expert en stratégie, mais il avait bien compris que la victoire d’Antietam – du moins est-ce ainsi qu’elle était perçue dans le Nord – avait offert une occasion unique de pourchasser un ennemi affaibli. Que McClellan ne profitât point de celle-ci pour anéantir Lee privait l’Union de ce qui aurait pu être une victoire militaire décisive. Consterné, Lincoln prit finalement le parti d’aller aiguillonner son général en se rendant en personne à son quartier général. Cette fois, McClellan ne put y couper, et il s’entretint longuement avec le président le 1er octobre. Abondamment photographiée, cette visite n’aboutit pourtant à rien. La patience de Lincoln se heurtait toujours aux mêmes excuses : l’ennemi était plus nombreux, les troupes nordistes manquaient d’uniformes et de chaussures, les chevaux étaient fourbus… Même s’il y avait un fond de vérité dans tout cela – hormis en ce qui concernait les effectifs sudistes – les justifications de McClellan étaient de moins en moins tolérées, que ce soit au sein du cabinet Lincoln, par le général Halleck, ou dans la presse.

Le 7 octobre, Lincoln donna à McClellan, par l’intermédiaire de Halleck, l’ordre explicite de traverser le Potomac en force et d’attaquer l’ennemi. Ce dernier s’était entre temps replié de Martinsburg à Winchester sans être inquiété. Ayant regroupé ses traînards et reçu de nouveaux renforts, Lee pouvait compter sur une puissance numérique qu’il n’avait plus connue depuis longtemps – 68.000 hommes le 20 octobre. Cela restait toutefois inférieur à ce que comptait l’armée de Potomac dans ses rangs, mais naturellement, McClellan l’ignorait. Le général nordiste, bien au contraire, se plaignait de ce que des éléments du XIth Corps de Franz Sigel aient été transférés en Virginie occidentale plutôt que mis à sa disposition, et de ce que la division Kanawha du général Cox lui avait été retirée, le 5 octobre, pour la même destination. McClellan répondit à Halleck en lui demandant trois jours de plus. Le 11 octobre, il n’avait toujours pas bougé et réclama des tentes et des couvertures – que Halleck lui fit promptement expédier par le quartier-maître général (le responsable des fournitures dans toute l’armée fédérale), Montgomery Meigs. Qu’à cela ne tienne, le lendemain, McClellan télégraphia de nouveau à Halleck en exigeant des chevaux. Il estimait également que son armée était incapable de s’éloigner de plus de 40 ou 50 kilomètres de sa base.

Le raid de Chambersburg

Entre temps, le général nordiste devait faire face à un autre problème. Le 6 octobre, Lee avait ordonné à Stuart de préparer un raid sur les arrières de l’armée du Potomac, afin de perturber sa logistique et de retarder autant que possible l’offensive nordiste. Le chef de la cavalerie sudiste, comme lors de son raid du mois de juin, sélectionna 1.800 soldats triés sur le volet, qu’il répartit en trois détachements aux ordres de Wade Hampton, William E. Jones – surnommé par ses hommes « Grumble » à cause de son tempérament râleur – et William Henry Fitzhugh Lee, deuxième fils du commandant de l’armée de Virginie de septentrionale et plus connu sous le surnom dont l’affublait son père, « Rooney ». L’objectif principal de l’opération était la destruction du pont de chemin de fer qui enjambait la Conococheague près de Chambersburg, juste au nord de la frontière entre le Maryland et la Pennsylvanie. Franchissant le Potomac à l’aube du 10 octobre près de Williamsport, ils atteignirent Chambersburg dans la soirée, sans autre opposition qu’un petit avant-poste de cavalerie nordiste qui fut rapidement mis en fuite en début de matinée.

Les cavaliers confédérés firent le plein de vivres et de matériel, Chambersburg renfermant un petit entrepôt de matériel. Ils réquisitionnèrent également tous les chevaux qu’ils trouvèrent sur leur chemin, et capturèrent un hôpital militaire, dont ils libérèrent aussitôt sur parole les quelques 280 patients. Si les Sudistes mirent le feu au dépôt de chemin de fer, en revanche, de fortes pluies et l’obscurité les empêchèrent de localiser leur objectif prioritaire. De surcroît, les habitants de la ville parvinrent à convaincre leurs occupants que le pont était de toute façon construit en fer et qu’ils ne parviendraient donc pas à l’incendier. C’était faux : le pont était en bois, comme les Confédérés allaient pouvoir le constater par eux-mêmes lorsqu’ils reviendraient dans la région l’année suivante – et le détruiraient, cette fois. Après avoir passé la nuit sur place, les Confédérés prirent la route du retour dès le lendemain. De son côté, McClellan avait été prévenu du raid, les habitants de Chambersburg ayant donné l’alerte dès l’arrivée des Sudistes à leurs portes. Le général nordiste fit ce qu’il pouvait pour couper à Stuart la route du retour, mais sa réaction manqua de coordination. Envoyant l’essentiel de sa cavalerie vers l’ouest en espérant cueillir Stuart par là où il était venu, il se contenta de bloquer les autres routes, vers l’est, avec de l’infanterie. Celle-ci tarda par endroits à arriver, permettant à la cavalerie sudiste de s’échapper en faisant le tour complet de l’armée du Potomac, comme au mois de juin.

Stuart fut aidé dans son repli par la pluie, qui masqua sa progression – la boue empêchait les sabots des chevaux de soulever de la poussière. Son adversaire direct, Alfred Pleasonton, parvint malgré tout à l’intercepter le 12 octobre, alors que les Confédérés s’approchaient du Potomac pour le repasser. Ils parvinrent à le franchir en force à White’s Ford, de justesse, mais avec des pertes minimes : deux disparus et une poignée de blessés. Dans le même temps, Stuart revenait en Virginie avec 1.200 chevaux capturés, après avoir détruit pris l’équivalent d’un quart de million de dollars de matériel. En revanche, l’objectif principal de l’opération, le pont sur la Coconocheague, n’avait pas été détruit. Mais le principal effet du raid de Chambersburg fut psychologique : Stuart avait une fois de plus humilié la cavalerie nordiste et l’armée du Potomac, en chevauchant pendant trois jours sur ses arrières en toute impunité. De surcroît, il donna à McClellan des justifications supplémentaires à son inaction : le passage des cavaliers sudistes avait désorganisé ses lignes de ravitaillement, et leur poursuite avait épuisé les chevaux de l’armée du Potomac.

Le 13 octobre, Lincoln écrivit à McClellan, cette fois directement, pour lui « conseiller », toujours avec moult précautions oratoires, de passer à l’action sans tarder en interposant son armée entre Lee et sa capitale, Richmond. Il n’était plus vraiment question de poursuivre Lee – l’occasion était passée depuis belle lurette – mais plutôt d’attaquer avant que les intempéries hivernales ne viennent compromettre tout mouvement offensif. McClellan réagit trois jours plus tard en lançant une série de reconnaissances en force sur la rive sud du Potomac, mais il ne poussa pas plus loin son action. Dans le même temps, il continua à échanger des courriers avec Halleck, dans lesquels il se livrait à des comptes d’apothicaires au sujet des chevaux que le département des fournitures de l’armée lui avait envoyés. Il réclama également des chaussures, qui lui furent envoyées par dizaines de milliers. Lorsque l’armée du Potomac commença finalement à traverser le Potomac pour marcher vers le sud, le 25 octobre, les pluies automnales avaient sérieusement gonflé les eaux du fleuve, compliquant grandement le passage du matériel lourd. Il fallut neuf jours pour que l’armée traverse au complet ; elle ne fut finalement à pied d’œuvre que le 3 novembre.

Le procès de Fitz-John Porter

Une fois la traversée accomplie, l’armée nordiste traversa le Blue Ridge sans rencontrer de résistance notable. Ralentie par les intempéries, elle n’atteignit Warrenton que le 6 novembre. Et s’arrêta. D’une part, le retard considérable dans les mouvements nordistes avaient permis à Lee d’envoyer le corps d’armée de Longstreet couvrir la route de Richmond, tandis que celui de Jackson demeurait dans la vallée de la Shenandoah. D’autre part, McClellan estimait s’être suffisamment éloigné de Harper’s Ferry pour justifier un raccourcissement de ses lignes de ravitaillement, et comptait bien attendre là que sa base de ravitaillement ait été réinstallée à Washington. Il était manifeste qu’il n’entreprendrait aucune offensive majeure avant l’hiver. Parallèlement, Henry Halleck avait mené l’enquête sur les affirmations de McClellan relatives aux dysfonctionnements supposés du département des fournitures. Là où McClellan affirmait avoir reçu moins de 2.000 chevaux, les archives de Montgomery Meigs montraient qu’il lui en avait été expédié plus de 9.000. Le 28 octobre, Halleck écrivit au secrétaire à la Guerre, Stanton, pour lui exprimer sa conviction que l’armée du Potomac n’avait en réalité aucun problème d’approvisionnement. Lorsqu’il l’apprit, McClellan ne trouva rien de mieux à faire qu’écrire à Lincoln pour demander à ce que les deux hommes soient remplacés.

La perspective de voir l’armée du Potomac hiverner sans rien tenter de plus fut de trop pour le commandant en chef de l’armée, pour le gouvernement fédéral, et pour la presse républicaine – particulièrement alors que se déroulaient les élections partielles. Celles-ci, d’ailleurs, se soldèrent par une défaite et un sérieux avertissement pour le parti républicain. Ce dernier perdait 22 sièges, tandis que les démocrates en gagnaient 28, tant au détriment des républicains que du « parti de l’Union », une coalition regroupant les restes du parti de l’Union constitutionnelle – qui n’avait pas survécu à l’élection présidentielle de 1860 – et des démocrates soutenant l’effort de guerre du gouvernement fédéral. Les républicains avaient désormais besoin de ces derniers pour gouverner, car ils avaient perdu la majorité absolue à la Chambre. En revanche, le Sénat demeurait largement républicain, puisque la démission massive des sénateurs sudistes au moment de la sécession les en avait laissés maîtres. Avec 31 sénateurs républicains et 7 unionistes sur 48, la majorité présidentielle renforçait même son contrôle sur la chambre haute du Congrès.

Le résultat du scrutin n’en constituait pas moins une forme de sanction pour l’administration Lincoln. Le manque de résultats décisifs dans la conduite de la guerre avait clairement commencé à lasser l’opinion publique nordiste. Contraints d’en justifier devant leur électorat, les républicains, et notamment les plus radicaux, avaient des coupables tout trouvés. Si l’on avait pas encore vaincu la rébellion jusque-là, c’était par la faute de ceux qui avaient la main trop légère avec les Confédérés, par faiblesse, voire même par traîtrise : parmi eux, nombre de démocrates, au premier rang desquels figurait bien évidemment George McClellan. Il fut le premier à payer les pots cassés, mais son ardoise était déjà lourdement chargée. Son limogeage fut davantage concomitant à l’élection partielle plutôt que motivé par son résultat. Le 7 novembre, McClellan reçut un télégramme le relevant de ses fonctions et lui ordonnant de remettre le commandement de l’armée du Potomac à Ambrose Burnside. Le général déchu fut envoyé en disponibilité dans le New Jersey, avec pour instruction d’attendre de nouveaux ordres qui ne vinrent jamais. Il allait y passer l’année à venir à rédiger un volumineux rapport, dans le but de justifier de ses actions.

Carte des mouvements de troupes à l'automne 1862 : l'armée du Potomac progresse lentement de Harper's Ferry jusqu'à Warrenton, laissant aux Confédérés le temps de se redéployer pour leur faire face.

L’homme qui devait lui succéder à la tête de la principale armée nordiste se fit quelque peu prier. De tous les généraux dont Lincoln disposait sur le théâtre d’opérations de l’Est, Burnside était pratiquement le seul qui avait à la fois exercé un commandement à grande échelle – il dirigeait le IXth Corps depuis sa création – et mené une campagne victorieuse, contre le littoral de Caroline du Nord. Toutefois, s’il avait un certain orgueil, comme en avait témoigné sa réaction à l’abandon du système des « grandes divisions » à la veille de la bataille d’Antietam, Ambrose Burnside n’en était pas moins lucide sur l’étendue réelle de ses capacités militaires. Ses succès antérieurs avaient été remportés à la tête de forces bien moins imposantes que l’armée du Potomac, et il ne se sentant pas de taille à diriger celle-ci. Tant et si bien qu’il refusa répétitivement son commandement lorsque Lincoln le lui offrit, et n’y consentit que lorsqu’il devint clair qu’en cas de refus persistant, c’est Joseph Hooker, un homme qu’il détestait et sous les ordres duquel il refusait de servir, qui serait nommé à sa place. McClellan lui transmit formellement le commandement le 9 novembre. Le lendemain, un bref accrochage entre les cavaliers de Pleasonton et ceux de Stuart, près de Warrenton, renseigna Burnside sur l’ampleur de la tâche qui l’attendait.

Les républicains radicaux avaient eu la tête de McClellan, mais ils n’entendaient pas s’en contenter. Ne pouvant le faire traduire en cour martiale, car sa popularité était demeurée grande auprès du public, ils s’en prirent plutôt à son principal protégé, Fitz-John Porter. Ce dernier payait là autant ses accointances avec les démocrates que ses remarques à propos de la politique gouvernementale. Comme lors de l’arrestation arbitraire de Charles Stone en février, c’est McClellan qui était visé au travers de Porter. Ce dernier fut relevé de la tête du Vth Corps d’armée, puis traduit en cour martiale en raison de son comportement au cours de la seconde bataille de Bull Run. On se souvient que lors de la première journée de l’affrontement, son corps d’armée et celui de McDowell avaient échoué à attaquer Jackson par la droite tandis que le reste de l’armée de Virginie l’assaillait de front, permettant ainsi à Longstreet de venir le renforcer et consommant la défaite nordiste, le lendemain. Porter fut donc accusé de « désobéissance à un ordre légitime » et de « mauvaise conduite devant l’ennemi ». Il fut arrêté le 25 novembre.

Edwin Stanton sélectionna lui-même un jury dont il était certain qu’il condamnerait l’accusé, à commencer par le président de la cour, le républicain radical David Hunter. Deux des huit autres généraux qui y siégeaient, Rufus King et James Ricketts, avaient pris part à la bataille dans le corps d’armée de McDowell. Hunter veilla à ce que les débats soient publics et se voient donner la plus large audience possible. C’était un procès-spectacle, destiné à montrer que le gouvernement fédéral ne transigerait plus avec ceux qui tenteraient de saboter sa politique et sa conduite de la guerre. En témoignant, Pope et McDowell se firent un plaisir d’enfoncer le prévenu – ce qui leur permettait d’atténuer leur propre responsabilité dans la défaite. Pope, notamment, refusa d’admettre que son « ordre commun » à Porter et McDowell avait été particulièrement mal rédigé, et affirma que Longstreet n’était pas arrivé sur le champ de bataille avant le soir du 29 août – alors qu’en réalité, il y était parvenu dès midi. Porter fut reconnu coupable le 21 janvier 1863, et renvoyé de l’armée avec en outre l’impossibilité d’exercer toute fonction publique. Il passa le restant de ses jours à essayer de faire laver son nom et son honneur. En 1878, une commission présidée par le général Schofield reconnaîtra que les actions de Porter le 29 août 1862 avaient probablement évité à l’armée nordiste une plus grande défaite encore. Toutefois, ce n’est qu’en 1886 que Porter fut réhabilité, lorsque le président Grover Cleveland, le premier démocrate à accéder à cette fonction depuis 1861, commua la sentence rendue 23 ans plus tôt.


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