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El ataque sureño en Baton Rouge (verano de 1862)


A finales de julio de 1862, la retirada de las flotas del norte de Vicksburg y la evacuación de Natchez había dejado el control de la Confederación de ’una parte significativa del curso del Mississippi, ya que el río estaba a punto de estar completamente en manos de los norteños apenas un mes antes. Además, el epicentro de las operaciones en Occidente se había desplazado hacia el habitual capricho político-militar del presidente Lincoln en el este de Tennessee.

El grueso de las tropas de la Unión se había reagrupado bajo el mando de Buell en Corinto, desde donde avanzaban, exasperantemente lento, hacia Chattanooga. Grant se había quedado solo con fuerzas incapaces de hacer más que asegurar la ocupación de las áreas conquistadas del oeste de Tennessee y el norte de Mississippi. Esta situación, agravada aún más por el bajo número de Butler en Luisiana, significó que el Norte no podría tomar la iniciativa contra Vicksburg durante el resto del verano.

La batalla de Baton Rouge

La inacción de los norteños y la retirada de sus barcos fue la oportunidad perfecta para que los sureños recuperaran la iniciativa a lo largo del Mississippi. Su situación era poco favorable en términos de mano de obra, pero tenían la ventaja de ver a los federales lidiando con el guerrilla que se organizó en respuesta a la ocupación del norte. Los sureños obligaron a los soldados azules a concentrarse en la defensa de sus campamentos, sus depósitos y sus líneas de suministro, tantas preocupaciones que requerían un gran número y de las cuales las tropas regulares confederadas sufrieron poco o ningún daño, incluso si también había partisanos unionistas operando en los territorios que todavía estaban en manos de la Confederación.

Por cierto, la mayoría de las fuerzas del sur en el oeste también se utilizarían en otros proyectos, con el presidente Davis apuntando a una invasión de Kentucky. La inacción de Buell le facilitaría las cosas, pero al mismo tiempo dejaría pocas tropas para operar a lo largo del Mississippi. Desde que se le ordenó abandonar Arkansas después de su derrota en Pea Ridge en marzo, el pequeño ejército de ’Earl Van Dorn había llegado demasiado tarde para participar en la Batalla de Shiloh o el Asedio de Corinto, pero a tiempo para reforzar las defensas de Vicksburg cuando fuera necesario. Van Dorn no tenía un gran número a su disposición: sus propias tropas, los habitantes de Missouri de Sterling Price y varias unidades dispersas, incluida una brigada de Kentucky comandada por John Breckinridge.

Aunque a veces le faltaban los medios, a Van Dorn nunca le faltó audacia o imaginación, ni las terribles consecuencias de su osadía en Pea Ridge le enfriaron. Deseoso de extender su control del Mississippi río abajo, estableció una operación combinada para recuperar Baton Rouge. El acorazado fluvial CSS Arkansas tendría que descender el río para codearse con las cañoneras federales allí, mientras una pequeña división, al mando de Breckinridge, asaltaba la ciudad por tierra. El 27 de julio de 1862, 5,000 hombres salieron de Vicksburg para Camp Moore, una instalación militar confederada ubicada en la parroquia de Tangipahoa, al este de Louisiana (la parroquia es el equivalente de Louisiana del condado en otros estados, solo cambia el nombre).

En el lado norte, la ciudad estaba defendida por solo una modesta fuerza combinada de 2.500 hombres, que comprendía siete regimientos de infantería y cuatro baterías de artillería de campaña. Todo estaba a las órdenes del general de brigada Thomas Williams. La posición federal no fue no muy adecuado para la defensa. La ciudad, en el lado este del Mississippi, apenas estaba fortificada. Se extendía sobre un terreno bastante accidentado, en una zona donde los bosques se alternaban con amplios claros. Los únicos atrincheramientos se habían excavado en la esquina noroeste de la capital de Luisiana, alrededor del campamento principal del norte. Otros campamentos estaban esparcidos por la ciudad. En el río, era probable que dos cañoneras proporcionaran apoyo: el USS Essex, acorazado y el USS Cayuga, de madera.

Mapa de Luisiana con las principales localidades afectadas (notas del autor sobre un trasfondo de la biblioteca de mapas de Perry-Castaneda).

Williams fue informado rápidamente del avance de Breckinridge por los esclavos que huían y luego por sus propias patrullas, que confirmaron la presencia de los sureños cerca el 4 de agosto. La larga y agotadora marcha desde Camp Moore había estirado considerablemente al pequeño ejército del sur, y su líder sintió que en los albores del 5 de agosto, tenía apenas la mitad de sus hombres a pie para un ataque, aproximadamente del tamaño de su oponente. Aún así, Breckinridge atacó a las cuatro de la mañana. Las tropas del Norte no se sorprendieron, pero a diferencia de sus oponentes, que habían luchado mucho en Shiloh, nunca habían visto fuego.

Los soldados de azul perdieron terreno rápidamente, abandonaron sus campamentos en las afueras de la ciudad y se retiraron en buen estado. por las calles de la ciudad. Luchamos ferozmente en medio del cementerio municipal. El general Williams murió mientras reunía fuerzas para contraatacar, dejando el mando al coronel Cahill, quien logró mantener unido a su pequeño ejército. Crueles combates se libraron durante seis horas, en las calles barridas por el contenido de las cajas de uva disparadas sin tregua por los cañones, entre las casas que tanto refugio ofrecían a los francotiradores. Aunque los obligaron a regresar al río, los federales continuaron resistiendo. Paradójicamente, su retroceso terminó por darles una ventaja táctica: puso a las tropas del Sur al alcance de tiro de las cañoneras ancladas en el Mississippi.

Los proyectiles de gran calibre de los barcos del norte pronto golpearon las líneas confederadas, causando muchas bajas a los soldados grises. Alrededor de las diez en punto, observando que elArkansas No había llegado, contrariamente a lo que esperaba, para atacar las cañoneras enemigas, Breckinridge no insistió y sonó la retirada. La batalla de Baton Rouge terminó así el una victoria del norte. Resultó particularmente mortal para los dos beligerantes. En total, 168 hombres murieron. El Norte perdió 383 soldados, el Sur 456, es decir 839 muertos, heridos y desaparecidos para informar a unos 5.000 combatientes de los dos campamentos. Aunque era de pequeña escala en comparación con otros, este compromiso no iba a quedar sin consecuencias a nivel estratégico, como lo demostraría la secuencia de hechos.

Guerra en el Mississippi

Los confederados podrían haber salido victoriosos si elArkansas había estado allí, como había previsto el plan de Van Dorn. Sin embargo, el acorazado fluvial fue en mal estado después de sus diversas peleas en julio. Terminó apresuradamente, careció de repuestos para asegurar su mantenimiento, especialmente en lo que respecta a sus máquinas. La tripulación también había sido seriamente disminuida por las bajas, incluido el Capitán Brown, que aún no se recuperó de la lesión que recibieron el 15 de julio. Tanto es así que el oficial tuvo que pedir unos días de licencia, dejando el mando del barco a su segundo, Henry Stevens. Brown ordenó al teniente de 22 años que no navegara bajo ninguna circunstancia hasta que regresara.

Van Dorn, sin embargo, contó expresamente con la cooperación delArkansas por la operación contra Baton Rouge. Ordenó firmemente a Stevens que se fuera a la corriente, y finalmente ganó su caso. El viaje, sin embargo, resultó ser desastroso y estuvo marcado por fallos de propulsión recurrentes. Tanto es así que el 5 de agosto, Arkansas todavía estaba demasiado lejos de Baton Rouge como para esperar apoyar a los hombres de Breckinridge. El acorazado no llegó hasta el día siguiente al final de su viaje, y vio a su antiguo enemigo elEssex - al que se había enfrentado dos veces antes - y preparándose para entrar en combate. Este es el momento que sus máquinas eligieron para devolver el alma definitivamente. Stevens logró vararlo el tiempo suficiente para prenderle fuego y evacuarlo. A la deriva río abajo, elArkansas en llamas termina explotar Hacia medio día. Con su breve carrera de tres semanas así completada, el sureño dejó de ser una amenaza para las fuerzas del río Union.

La destrucción deArkansas permitiría a los barcos de la Unión viajar con más confianza en el Mississippi. En Helena, el comodoro Davis pudo así organizar una pequeña expedición contra los accesos a Vicksburg. El 16 de agosto, las dos cañoneras acorazadas USS Mound City y USS Empeñado en, acompañado por cinco barcos de espuela, atrapó un transporte del sur que transbordaba un cargamento de armas desde Vicksburg a Milliken’s Bend, Arkansas. Después de tomarlo, la pequeña flota se dirigió al río Yazoo, que los sureños no habían logrado defender descuidadamente. Esta vez las instalaciones confederadas en el Yazoo fueron devastado, privando a Vicksburg de cantidades significativas de suministros y equipos.

Al mismo tiempo, los barcos del norte que patrullaban el Mississippi comenzaron a ser atacados con una frecuencia cada vez mayor por francotiradores y grupos partisanos. Como había estado en Baton Rouge en mayo, Farragut fue despiadado. Después de otro ataque, quemó y bombardeó Donaldsonville, entre Baton Rouge y Nueva Orleans, el 9 de agosto, no sin dar tiempo a los residentes para evacuar la ciudad. Entonces no hubo bajas, pero la dureza de la ocupación del norte no pretendía disminuir la actividad de las guerrillas del sur, al contrario. Mientras tanto, la agresividad de los confederados empezó a preocupar al general Butler, que aún escaseaba. Decidiendo concentrarse en Nueva Orleans, hizo evacuar Baton Rouge el 21 de agosto, luego de que gran parte de la ciudad, ya dañada por los combates del 5, fuera destruida para no servir de base al ejército del sur.

Poco después, elEssex comenzó una patrulla solitaria por el río Mississippi. La cañonera blindada de la Unión fue atacada nuevamente en Bayou Sara, Louisiana, el 24 de agosto. En represalia, elEssex bombardeó brevemente la ciudad. El mismo escenario sucedió nuevamente en Natchez el 3 de septiembre, antes de que el barco partiera hacia Nueva Orleans. Fue el 7 de septiembre, cuando pasó por la pequeña aldea de Port Hudson, cuando la cañonera federal se familiarizó con una consecuencia estratégica importante de la batalla de Baton Rouge y la evacuación de la ciudad. Los confederados habían instalado baterías allí, que abrieron fuego. Aunque elEssex no se vio seriamente afectado, era evidente que los sureños estaban en Port Hudson para quedarse.

Después de su retiro en Baton Rouge, Breckinridge envió a 1.500 hombres, comandados por Daniel Ruggles, para ocupar Port Hudson. El sitio tenía una configuración similar a la de Vicksburg, aunque menos imponente. Port Hudson estaba rodeado de empinadas colinas, cuyas escarpadas caídas dominaban el río durante unos 25 metros. El Mississippi giraba con fuerza allí, haciendo que las naves del norte fueran objetivos más fáciles. Por lo tanto, el sitio fue fácil de fortificar y defender. También fue de un interés estratégico definido. Ubicado río abajo de la confluencia del Mississippi y el Red River, Port Hudson protegió a este último de las incursiones del norte. Sin embargo, en ausencia de una línea ferroviaria importante, el Río Rojo era la principal línea de comunicación entre el otro lado de Mississippi (Texas, Louisiana, Arkansas) y el resto de la Confederación. Por lo tanto, podría seguir beneficiándose de los recursos de estas regiones siempre que controle la parte del Mississippi entre Vicksburg y Port Hudson. Al mismo tiempo, estas dos últimas ciudades se convertirían en objetivos prioritarios para el Norte para el próximo año.

Fuentes

- Artículo sobre la batalla de Baton Rouge y operaciones relacionadas.

- Resumen fáctico de la batalla de Baton Rouge.

- Artículo general sobre la batalla.

- Versión digital de la revista norteña Harper's Weekly del 6 de septiembre de 1862, informando sobre la batalla de Baton Rouge.

- Relación detallada de las operaciones navales en el Mississippi, tanto aguas abajo como aguas arriba.


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